Stoke är inte slutet för UKIP - men det stora problemet det står inför är nu klart

Anonim

Byelections är nyfikna djur i den politiska djungeln. Å ena sidan är de objektivt mindre politiska händelser: utbytet av en enda ledamot för hur länge är kvar till nästa allmänna val. Å andra sidan blir de crucibles för större politiska debatter; nationalen spelade ut på ett lokalt stadium.

Så det var i Stoke Central de senaste veckorna. För kommentariatet var här den perfekta motposten till byelektionen i Richmond i december. Richmond var en stark valkrets, så när liberaldemokraterna vann, kunde en berättelse byggas att deras framgång återspeglade divisionerna som orsakades av EU: s folkomröstning. Stoke var en arketypisk lämnar valkrets, "Brexit huvudstaden i Storbritannien". Som sådan var det den perfekta platsen för att UKIP skulle lysa och dess nya ledare, Paul Nuttall, skulle bli rättfärdigad i sin nya strategi för festen.

Stoke-resultatet, som såg sätet kvar i arbetshänder med en liten gunga från UKIP, väcker därmed viktiga frågor för både Nuttall och de som observerar honom. Kommer Stoke att vara UKIPs kyrkogård?

Låt oss först överväga den stora berättelsen som applicerades på Stoke. Visserligen, med nästan 70% av väljarna i lämnarläget förra sommaren, verkar valkretsen vara den typ av plats där UKIP skulle kunna fungera bra, eftersom det var det enda nationella partiet för kampanj helhjärtat för utträde från Europeiska unionen. Lägg till i de generellt höga nivåerna av missnöje som finns i staden - vilket framgår av låg valdeltagning och staten ekonomi - och det är inte svårt att se varför det här känns som en klassisk "bakom" del av landet, förlora på globalisering och modernisering.

UKIP spelade upp detta, särskilt i de nationella medierna och i sitt val av partiledaren som kandidat. Paul Nuttall är inte Nigel Farage, antingen i stil eller i sak: en fast exponent av "Red UKIP", han ser partiets framtid i att ersätta Labour, snarare än Tories, i det politiska landskapet. I en tid när Jeremy Corbyn verkar vara att utlösa mer Arbetsgivare än han vinner, har det såg ut som den mest genomförbara strategin för en fest som behöver återuppfinna sig efter att ha sikrat sitt huvudmål.

Beyond Brexit

Och ändå, som så ofta med stora berättelser, finns det luckor och felinterpretationer. Det mest uppenbara är att Stoke inte anföll över Brexit på samma sätt som Richmond var. Faktum är att varken Labour eller UKIP gjorde mycket av frågan i sin kampanjlitteratur eller offentliga uttalanden, främst för att det inte var ett ämne på tröskeln. Istället handlade debatten om offentliga tjänster och ekonomisk återuppbyggnad: Brexit var givet givetvis.

Lika självklart väckte personligheterna hos de två huvudkandidaterna mycket stora i denna byelektion. Både Nuttall och hans Arbetare motståndare, Gareth Snell, var föremål för intensiv medieinspektion över tidigare handlingar och ord, med varken framväxande orubbliga. I synnerhet var Nuttall utmärkt för hans mycket begränsade samband med valkretsen och hans förvirrade engagemang i Hillsborough-katastrofen. Om Farage skulle ha kunnat skölja bort sådana punkter, har Nuttall mycket mer begränsad politisk erfarenhet och lite politisk kapital att använda.

Nuttall var felaktig kandidat för sätet. I UKIPs långa historia har det nästan alltid kämpat för att ta itu med detta problem. Det är verkligen värt att notera att de enda framgångsrika byelectionsna kom från två Tory-defekter - Douglas Carswell och Mark Reckless - var och en med relativt starka lokala profiler och track records samt en mer lös association med festen. Fallskärmflygning i en utomstående kan vara meningsfullt för en fest som försöker få sina större namn i valda kontor, men det spelar dåligt på marken.

Var nu?

Stoke Central ser väldigt ut som ett missat tillfälle för UKIP. Framgång här skulle ha öppnat en mycket mer trovärdig angreppssätt för partiet, särskilt eftersom det skulle ha gjort Corbyns ställning som arbetsledare ännu mer problematisk. Även den dåliga uppgången som orsakats av Storm Doris borde ha spelat i partiets händer, eftersom mer likgiltiga, måttliga väljare stannade hemma. Om riksdagsvalet 2015 fastställde en lång lista över andra positioner i valkretsar för UKIP, borde Stoke ha varit ett utmärkt tillfälle att börja konvertera dessa till första platserna.

Men då är UKIP ingenting om inte fjädrande. I det stora ordningen av saker, rankas detta nederlag bra bakom tidigare misslyckanden. Den stora obesvarade frågan är dock hur festen svarar nu. Nuttall har indikerat att han kommer att förbli som ledare - om än med den olyckliga formuleringen "Jag går inte någonstans" - men som det senaste året har visat är partiet inte överkanten av sina ledare. Dessutom finns det kvar Farage-jokertyget: talet är överflödigt av honom och flyttar för att bilda en ny rörelse med UKIP: s tidigare stödberättigade Arron Banks som kunde dränera mycket av UKIPs supportbas.

Stoke är sålunda inte slutet på UKIP, men det har kastat in i stark lättnad det svåra läget partiet befinner sig i.