Löst: mysteriet i Storbritanniens bronsåldermumier

Anonim

När mumier nämns försvinner våra fantasier mot de dammiga gravarna och förgyllda relikerna från antika egyptiska begravningsplatser. Med sin fulla livliga repose rör de bevarade kropparna av antika faraoner som Hatshepsut och Tutankhamen våra fantasier och stoke vårt intresse för människor och kulturer som länge har gått bort.

Men de forntida egyptierna var inte de enda som mumifiera sina döda. Som det händer, har mumier från bronsåldern - mellan 4 200 och 2 700 år sedan - också upptäckts i Storbritannien. Men förrän visste vi väldigt lite om hur mummifiering övades av gamla brittiska samhällen, eller i vilken utsträckning. Jag ägnade min doktor till att ta reda på hur torvmossar och bakterier påverkar kroppen efter döden och hjälpte till att riva upp några av mysterierna kring brittisk bronsåldermumier.

Jag först lärde mig att mummifiering kan ha praktiserats i Storbritannien tillbaka 2008, medan en student vid University of Sheffield. Mike Parker Pearson gav en föreläsning om bevisen för mummifiering, baserat på skelett som han hade utgrävt på platsen Cladh Hallan på South Uist i de yttre hebriderna.

Mamma buntar

Flera bevislinjer kom tillsammans för att föreslå, ganska kontroversiellt, att dessa skelett en gång var målmedvetet mummifierad. Skeletternas tätt böjda positioner var som peruanska mummiknippar, och två tänder, en del av handleden och knäet på en av Cladh Hallan-skeletterna, hade tagits bort långt efter att de hade dött, vilket föreslog att kropparna hade kuraterats för en längre tid.

Radikarbonaten från en av skelettorna var äldre än de datum som erhölls från sedimenten vid begravningsplatserna. Detta föreslog att kropparna kan ha begravts århundraden efter att de hade dött. En grundlig fysisk undersökning, tillsammans med DNA-analys, visade att båda skelettarna faktiskt hade konstruerats från de mummifierade delarna av flera individer.

Naturligtvis, baserat på detta bevis ensamt, var det möjligt att dessa mumier var outliers. Mummification kunde väl ha varit en franspraxis, utförd av människor som bor på periferierna i Storbritanniens bronsålderföreningar.

Problemet är att samma bevis från Cladh Hallan kanske inte nödvändigtvis finns på alla platser där mummifiering praktiserades. Radikarbonatdatum skulle inte alltid ha den precision som krävs för att identifiera betydande förseningar mellan en persons död och deras begravning. Och det fanns ingen garanti för att den omfattande blandningen med mumifierade kroppsdelar som identifierades vid Cladh Hallan övades på annat håll.

Så det var min utmaning att identifiera om resterna från andra webbplatser kan ha en gång varit mumier också. Och jag var tvungen att få mina händer smutsiga.

Mikroskopiska dödstunnlar

När vi dör dör våra gutbakterier runt vår kropp genom våra blodkärl och börjar sönderdela våra mjukvävnader. Dessa bakterier kommer också in i våra ben och börjar äta bort vid proteinerna, som producerar mikroskopiska tunnlar. De flesta av benen från kroppar som begravdes i marken snart efter döden är fyllda med dessa tunnlar, eftersom skelettet är väsentligen fångat i en sluten miljö med destruktiva bakterier.

Lite eller ingen tunnelning observerades inom skelettema från Cladh Hallan, vilket tyder på att deras förskjutning hade avbrutits. Metoder för mummifiering innebär vanligen att döda eller avlägsna tarmbakterier snart efter att en person dör för att förhindra denna process. Så att studera omfattningen av bakteriell attack i benen var potentiellt ett nytt sätt att identifiera skelett som tidigare varit mumier.

För att testa denna teori undersökte jag benmikrostrukturen av två bona fide mumier. Båda skelettema visade liten eller ingen bakteriell attack, vilket bekräftar att detta mönster var förenligt med mummifiering.

Jag såg sedan på bakteriell tunneling i benen på över 300 brittiska arkeologiska skeletter som dateras i olika perioder. Som förväntat fylldes nästan alla ben från de flesta perioder av bakterietunnlar. Men ungefär hälften av proven som daterades tillbaka till bronsåldern visade lite eller inget tecken på bakteriell tunneling.

Bronsåldern som bär denna signatur kom från platser som ligger över hela Storbritannien, sträcker sig från nordvästra Skottland till sydöstra England. Det var det första beviset på att mummifiering övades över bronsåldern Storbritannien.

Bränd eller begravd?

Några av dessa skelett antyder till och med de processer som bronsåldern kan ha använt för att mumifiera sina döda. Cladh Hallan-benen såg ut som om de hade eroderats av syra. Ändå begravdes de i alkalisk skalsand. Närmaste sura miljöer till Cladh Hallan under bronsåldern skulle ha varit en serie torvmossar - så dessa kroppar var troligen bevarade genom att de begravdes i en torvmose i några månader.

I motsats härtill var bronsåldermumier från Kent missfärgade på ett sätt som föreslog att de hade bränts. Så de kan ha blivit bevarade genom att röka över en eld.

Det är omöjligt att säga säkert exakt varför bronsalderbritterna mumifierade några av sina döda. Beviset tyder på att bronsåldern behöll sina mumier över marken under ett antal år, eller till och med decennier: Tvärt emot mot det gamla Egypten, där mummifierade kroppar var låsta i en grav.

Både gamla och nutida samhällen som behåller sin mummifierade döda nära tenderar att se dem som levande, i viss mening. I några gamla kulturer - som aztekerna - användes kropparna för att kommunicera med förfäderna i efterlivet. Ännu idag är mänskliga rester inneat kraftfulla föremål, som kan utnyttjas för politiska eller sociala ändamål. Ett modernt exempel är Lenins mumifierade rester.

Vi kan till och med rimligen gissa att bronsåldern använde sina förfädernas mumier för att utöva rättigheter över mark, resurser och makt. Nästa steg kommer att vara att undersöka huruvida mummifieringen praktiserades ännu längre bort - kanske på fastlandet.