Sloths är mycket mer anpassningsbara än vi insåg

Anonim

Om du inte bor i de tropiska regnskogarna i Sydamerika eller Sydamerika, kommer de flesta av de sloths du kommer att möta vara två-toed sloths. Detta beror på att de kan äta ganska varierad kost och därför relativt lätt att hålla i fångenskap. Deras släktingar, de tre-toed-slothsna, å andra sidan, har en mycket begränsad kost, som endast består av Cecropia: en grupp av snabbt växande trädslag med mjukt trä och stora, saftiga löv.

Eller så har det alltid varit tänkt. Ett papper som publiceras idag av Royal Society ger en ganska annan bild av livsstilen hos tre-toed-sloths.

Författarna av papperet tittade på hur tillgången på olika trädarter, inklusive de av släktet Cecropia, påverkade överlevnads- och reproduktionshastigheterna hos sloths. Med tanke på att dessa träd är sloths favoritmat, kan denna speciella sloth arter väntas spendera merparten av sin tid i dem. Författarna fann emellertid att i vissa livsstadier kan sloths förlora sitt favoriserade träd för andra arter.

Cecropias täthet är avgörande för vuxna överlevnad och reproduktiva framgång, särskilt männen, men var inte korrelerade med yngre barns överlevnadsnivå. Författarna anför Cecropias olika betydelse vid olika livssteg till trädets form och tillväxtvanor, och de ger en detaljerad analys av dess effekter.

Eftersom Cecropia-arter växer snabbt och producerar massor av löv med få kemiska försvar snarare än några löv som försvaras av många toxiner finns det alltid unga, välsmakande, lättmältbara löv tillgängliga för vuxna dammar. Bladen innehåller också väsentliga näringsämnen som håller lurar i god hälsa, vilket skulle föreslå att unga bör också gynna dem.

Cecropia lövverk består av en fläkt av stora löv i slutet av en lång stam eller gren utan några andra löv på den, vilket ger den en "öppen struktur". Det betyder att trädet inte gör en bra gömställe för unga sloths, som kan vara mer sårbara än vuxna att rovdjur som jaguarer eller örnar, trots att de är ganska välkamouflagerade. På samma sätt kan mammor med spädbarn välja träd som har en tjockare baldakin som deras moderskap, flyttar tillbaka till Cecropia-trädet när barnet är äldre.

Denna öppna struktur är viktig när det gäller parning. Sloths är ensamma varelser med extremt dålig syn och när tiden är rätt måste de hitta en kompis från en spridd befolkning. Eftersom männen inte är utrustade för att ruska runt skogen som letar efter en mottaglig kvinna är det viktigt att de kan ses och hörs när de kommunicerar sina avsikter till de lokala kvinnorna. Den relativt glesa lövverket av Cecropia-arter är idealiskt för detta, så att ensamstående mänens parringssamtal går mycket längre än i de tätare baldakinerna i andra träd.

Författarna till detta dokument föreslår att vid behov tre-toed sloths kan leva i livsmiljöer som är mindre högkvalitativa än jungfru. Unga dammar och ammande mödrar kan använda trädarter som är mindre näringsrika än Cecropia för att undvika risken för predation och i bevarandemässiga termer kan det innebära att de kan existera på en mindre specialdiet om det är nödvändigt att flytta eller avta från deras naturliga livsmiljö.

Blomstrar i mindre specialiserade livsmiljöer

Detta kan vara ett viktigt konstaterande för sloths in the wild, eftersom kakaoodling är en mycket närvarande faktor i sin miljö. Kakaoträd kräver en skuggig miljö och, i Brasilien, odlas traditionellt som ett underjordiskt lager under infödda skogsträd. Det här är bra nyheter för de tre-toed sloth eftersom dessa områden av "agroforest" ger både öppna strukturerad Cecropia träd och en mängd andra, tätare canopied arter, så kan rymma alla livsstadier av sloth. Eftersom de är kommersiella för människor, är kakaoträdorna mindre benägna att fällas, så habitatet är relativt säkert.

Hittills har man funnit att trekantiga sloths inte kan utnyttja denna agroskog som två-toed sloths kan, men det här dokumentet föreslår annars. Eftersom agroskogsprojektet i Brasilien har ett yttersta mål på 557 500 hektar skog som används för kakaoproduktion är det viktigt att sloths kan utnyttja denna habitat under åtminstone en del av sin livscykel. Författarna föreslår att riktade bevarandeåtgärder, till exempel plantering av Cecropia-träd som en del av kakao-agroskogsbruk, kan hjälpa till att dölja i områden som Costa Rica, där de är av intresse för bevarande.

Denna studie kan ha betydelse för bevarande av andra "specialiserade" växtätare över hela världen, om det visar sig att sloths inte är det enda djuret som ska kunna överleva på mindre gynnade växter. Författarna påpekar att skogar som regenererar bättre kan stödja specialiserade arter än vi trodde - och med tanke på de nuvarande nivåerna av avskogning globalt måste detta säkert ge oss ett hopp på framtiden.


Läs mer: Sloths är inte lat - deras långsamhet är en överlevnadskunskap