Restocking wolves på Isle Royale ställer frågor om vilken art som räddas

Anonim

Isle Royale är en av de mest avlägsna amerikanska nationalparkerna. Den sträcker sig över en stor ö, dess namne och mer än 400 mindre i nordvästra Lake Superior. Parkens främsta drag är vildmark och vilda djur, inklusive bäver, odtar, älg, martens och - för tillfället - ett fåtal vargar.

I detta fall har National Park Service släppt fyra vargar fångade från fastlandet på Isle Royale. En gång fanns det 50 vargar på ön, men inavel, klimatförändringar och sjukdomar alla utom torkade ut dem under det senaste decenniet. Under tiden äter älg - owls främsta byte - ögrön till näsan, vilket påverkar många andra arter.

Restocking wolves på Isle Royale är första gången som National Park Service har ingripit i ett utvalt vildmarksområde för att manipulera ett rovdjur-byteförhållande. Byrån planerar att flytta 25 till 30 vargar till Isle Royale under de kommande tre till fem åren och spendera cirka 2 miljoner USD över 20 år för att behålla befolkningen.

Supporters kallar denna plan en "genetisk räddning", men skeptiker säger att naturen bör tillåtas ta sin kurs. Vi tror att det här inte kommer att hända, eftersom vargar har vänner på höga ställen i den vetenskapliga etableringen och den federala regeringen.

Som miljöjournalister och journalistpedagoger i Mellanvästern tar vi ett särskilt intresse för hur de stora sjöarnas ekologiska problem definieras och kommuniceras. Enligt vår uppfattning har medieuppmärksamhet och kulturhistorien hos wolf-älgförhållandet på Isle Royale uppvägt de flesta vetenskapliga kvalmerna om att sätta ett finger på ekologisk skala.

Två karismatiska arter

Wolver och älg är karismatiska megafauna vars öde på Isle Royale har lockat utbrett allmänintresse och medieuppmärksamhet. Båda arterna har kulturella betydelser som sträcker sig bortom deras rovdjur-byteförhållande.

Älg var första sikt på ön runt 1900-talet och forskare har granskat dem kontinuerligt sedan åtminstone i slutet av 1920-talet. Wolves anlände runt 1949. I årtionden kunde de nå ön genom att korsa isen från fastlandet på vintern. Nu förändrar klimatförändringen isbildning i Lake Superior, vilket lämnar vargar på ön isolerade.

Isle Royale mäter drygt 200 kvadratkilometer och är väl lämpad för ekologisk forskning. Djur finns där i relativt små (och därmed räknbara) siffror. Ön är lättillgänglig med båt, skidplan och sjöflygplan, vilket tillåter vädret.

Och det är isolerat. Fler personer besöker Yellowstone National Park på en sommardag än tåg till Isle Royale under en hel årstid, som går från maj till oktober. Det finns inga vägar och inga motorer tillåtna. Det enda som finns på vintern är parkansatte och forskare.

Grå vargar i Great Lakes-regionen har flyttats till och från USA: s hotade arterlista flera gånger under de senaste 20 åren. Men de är inte så kontroversiella här som de är i västra USA - kanske för att färre bönder och ranchers drabbas av deras närvaro, eller för att trots att deras antal sjönk till några hundra på 1960-talet, gick de aldrig riktigt bort.

Ändra naturliga processer

År 1934 föreslog Adolph Murie, en av de första biologerna som utför forskning på Isle Royale, att införandet av en inhemsk art som ropar på älg, såsom björnar, pumor eller vargar, skulle "lägga till väsentligt djurets intressen". några konton överste det första paret av vargar en isbro till ön från Ontario år 1949. Tre år senare tog författare och vargförespråkare Lee Smits fyra ytterligare vargar från Detroit Zoo till ön.

Under de kommande årtiondena växte vargpopulationen, toppade på 50 år 1980 och sjönk sedan på grund av inavel, kämpar bland vargar, sjukdom och svält. Även med vargspöken svällde, älgpopulationen, krympt och svällde igen, toppade i 1995 på ca 2.450. Trots att Murie hade hoppats att dessa två arter skulle uppnå ekologisk balans fluktuerade varg och älgtal mellan toppar och kraschar.

Idag, om det faktiskt finns två "inhemska" vargar kvar - har endast en blivit upptäckt sedan januari 2017 - de är ett far-dotterpar, född till samma mamma, vars parningstankar har misslyckats. I sin rapport som förespråkar strumpeprogrammet konstaterade nationalparken att "den här tiden, på grund av det låga antalet kvarvarande, genetisk inavel och avlägsenheten av Isle Royale, är den naturliga återhämtningen av befolkningen osannolikt på grund av tuffa naturen av isbroen bildning. "

Vissa observatörer skulle hellre låta naturliga processer spela ut. "För mig väntar på isbroar för att skapa den mest vetenskapliga och ekologiska känslan", säger Seth Moore, biologi- och miljöchef för Grand Portage Band of Chippewa i Minnesota. "Vi är också oroliga för att vargar som finns på ön kommer att fly, kanske med olika parasiter, och komma till Grand Portage, " där fem packar av vargar bor nu.

En manlig och en kvinnlig varg som fängdes på Grand Portage-bokningen, släpptes på olika platser den 25 september 2018 och ytterligare två kvinnor släpptes i början av oktober. En annan kvinnlig varg som fångades i Grand Portage dog i förvaring den 27 september innan den kunde flyttas till ön.

Vem ska "spara" nästa?

Även om planen fungerar bra kommer vargbilderna att vara sällsynta på grund av öns terräng och topografi. "Du hittar spår i lera och scat, och hör en och en gång hurling", säger parkens superintendent Phyllis Green. "De kör våra stigar mestadels på natten när vi inte är på dem och de är inte särskilt synliga för allmänheten. Om folk vill se vargar måste de gå till Yellowstone. "

Genetisk räddning är en relativt ny idé i djurlivsbiologi och har aldrig försökts i ett nationalparksekosystem, även om amerikanska fisk- och djurlivstjänsten har överfört pantrar från Texas till södra Florida för att rädda en isolerad och inavlad befolkning där. Ulvprojektet väcker många frågor. Om det fungerar, ska National Park Service göra liknande ansträngningar någon annanstans? Borde det? Hur kommer det att välja vilken art att "spara"? Inavel i en liten befolkning är ett allvarligare hot än förlusten av ett djur i ett ekosystem, men innehöll det? Vad sägs om fåglar, fiskar, insekter eller växter? Och vi har inte ens nämnt arter som hotas av klimatförändringar.

Som bevarande förespråkare vet väl, vissa arter har mer offentliga överklaganden än andra. "Rädda" en karismatisk art kan ha bra PR-värde, särskilt om det genererar dramatiska bilder. Om National Park Service försöker få mer genetiska räddningar, förväntar vi oss att medievänliga arter är de sannolika målen.