Vår kontroversiella upptäckt av fotavtryck tyder på att mänskliga vapen kan ha strömmat på Kreta för nästan 6m år sedan

Anonim

Människans fot är särskiljande. Våra fem tår saknar klor, vi brukar lägga fotsens sål platta mot marken, och våra första och andra tår är längre än de mindre. I jämförelse med våra andra primater ligger våra stora tår i linje med fotens långa axel - de sticker inte ut till ena sidan.

Faktum är att vissa skulle argumentera för att en av de definierande egenskaperna att vara en del av den mänskliga klade är formen på vår fot. Så föreställ dig vår förvåning när vi upptäckte fossila fotspår med anmärkningsvärda, mänskliga egenskaper vid Trachilos, Kreta, som är 5, 7 år gamla. Denna forskning, som publicerades i Geologistförbundets förhandlingar, är kontroversiell, eftersom den föreslår att de tidigaste mänskliga förfäderna kanske har vandrat runt södra Europa och östafrika.

Perioden motsvarar ett geologiskt tidsintervall som kallas Miocenen. Fotspåren är små spår som görs av någon som går upprätt på två ben - totalt 29 av dem. De sträcker sig i storlek från 94mm till 223mm, och har en form och form som väldigt liknar mänskliga spår. Icke-mänskliga apa fotspår ser väldigt olika ut; foten är formad mer som en mänsklig hand, med storågen fäst låg på sidan av sulan och sticker ut i sidled.

Fotspåren daterades med en kombination av fossila marina mikroorganismer kallade foraminifera och karaktären hos de lokala sedimentära stenarna. Foraminifera utvecklas mycket snabbt och marina sedimentära bergarter kan dateras ganska exakt på basis av foraminifera de innehåller. Dessa indikerade en ålder någonstans i spannet 8, 5 m till 3, 5 m år. Men i slutet av Miocenen, ca 5, 6m år sedan, hände en extraordinär sak: hela Medelhavet torkade ut för en tid. Denna händelse lämnade en tydlig signatur i sedimenten i de omgivande områdena. Sedimenten som innehåller fotspåren föreslår att de förmodligen kommer att gälla till perioden strax före detta, på cirka 5, 7 m år.

Mänsklighetens vagga

"Mänsklighetens vagga" har länge varit tänkt att ligga i Afrika, med de flesta forskare som föreslår att Etiopien var där mänskligheten härstammade. De tidigast kända kroppsfossilerna som accepteras som homininer (medlemmar av mänsklig släktforskning) av de flesta forskare är Sahelanthropus tchadensis från Tchad (ca 7m år), Orrorin tugenensis från Kenya (ca 6m år) och Ardipithecus kadabba från Etiopien (ca 5, 8 -5, 2m år gammal).

De äldsta kända fotspåren hittades dock på Laetoli i Tanzania och kommer från nästa geologiska tidsintervall, pliocenen. Dessa är ungefär 3.66m år gamla och ännu mer mänskliga än de av Trachilos. Den näst äldsta spåret är de i Ileret gjord av Homo erectus (1, 5m år gammal), och är lite annorlunda än de spår som vi själva kan göra idag.

Om - och för många är det en stor om - spåren av Trachilos verkligen gjordes av en tidig mänsklig förfader, så skulle det biogeografiska utbudet av våra tidiga förfäder öka till att omfatta det östra Medelhavet. Kreta var inte en ö vid denna tid men fäst vid det grekiska fastlandet och miljön i Medelhavsregionen var väldigt annorlunda än nu.

Upptäckten kommer bara månader efter en annan studie rapporterade upptäckten av 7m år gamla grekiska och bulgariska fossila tänder från en hominin apa som heter "El Graeco". Detta är den äldsta fossilen i en mänsklig apa, vilket har lett till att människor föreslog att människor började utvecklas i Europa hundratusentals år innan de började utvecklas i Afrika. Men många forskare har varit skeptiska till detta krav - som vi är. Närvaron av miocenhominider i Europa och Afrika visar bara att båda kontinenterna är möjliga "homelands" för gruppen. I teorin kunde El Graeco vara ansvarig för Trachilos foorprints men utan några ben eller fotben är det omöjligt att berätta.

Alternativa lösningar

Men det finns andra sätt att tolka resultaten. Vissa kan föreslå att den karaktäristiska anatomin hos en mänsklig fot kunde ha utvecklats mer än en gång. Spåren kunde ha gjorts av en hittills okänd Miocene Primate som hade en fotanatomi och lokomotivstil inte olik vår egen.

Det finns exempel i hela den fossila skivan av vad som kallas "konvergerande evolution" - två obelägna djur som utvecklar liknande anatomiska egenskaper som anpassningar till en viss livsstil. Men det finns inget om Trachilos fotspår själva som föreslår en sådan konvergens.

Konvergens ger sällan perfekta dubbletter; snarare, du brukar få en udda blandning av likheter och skillnader, som du ser när man jämför en haj och en delfin till exempel. Nu kan du föreställa dig om Trachilos fotspår kombinerade mänskliga karaktärer med några andra karaktärer som helt enkelt inte "passade": t ex så tårna mänskliga men bär stora klor. Detta skulle vara en anledning att misstänka att de mänskliga funktionerna kan vara konvergerande. Men Trachilos fotspår visar inte sådana otydliga tecken, de ser helt enkelt ut som primitiva hominin fotspår så långt vi kan berätta.

För dem som inte kan se bortom Afrika som "mänsklig vagga", presenterar dessa spår en stor utmaning, och det har inte varit lätt att få upptäckten publicerad. Vissa har även ifrågasatt om de observerade funktionerna är fotspår alls. Sammanfattningsvis har forskarna bakom denna studie publicerat över 400 papper på spår, så vi är ganska självförtroende vi vet vad de är.

Trots att resultaten är kontroversiella, vilket tyder på att de rika östafrikanska bevisen för tidiga hominider kanske inte berättar hela historien, är det viktigt att vi tar resultaten på ett seriöst sätt. Trachilos tracksite förtjänar att skyddas och bevisen bör diskuteras av forskare.

Det är nu för forskarna på fältet att gå in på att hitta fler spår eller, ännu hellre, kroppsfossiler som hjälper oss att bättre förstå denna intressanta period av primatdiversitet, vilket till sist ledde till vår egen utveckling oavsett var det här hände först. Kärnan i denna typ av vetenskap är prospektion, upptäckt, bevisbaserad inferens och debatt. Vi är säkra på att detta dokument kommer att stimulera debatten; låt oss hoppas att det också stimulerar ytterligare upptäckter.