Orangutanger har anpassat sig till människor i 70 000 år

Anonim

Om du har mycket tur kanske du har sett en orangutan i det vilda. De flesta har bara sett dem på tv. I båda fallen var djuret troligen djupt i någon avlägsen skog, som ännu inte är upptagen av människor. Det här är den bild som vi associerar med dessa kritiskt hotade djur: utsatta, beroende av orörda livsmiljöer, och oförmögen att samexistera med människor. Men den uppfattningen kan vara fel.

Fram till nyligen har våra idéer om bevarande begränsats av romantiska begrepp av "vild" natur och vårt begränsade grepp om hur anpassningsbar och robust natur kan vara. Men förstå hur långvarig exponering för människor har påverkat även välutforskade arter kan hjälpa till att vända antaganden om dem och göra bevarande effektivare. Orangutanen är ett bra exempel.

Orangutanger är de största däggdjuren som främst bor i träd, och de har få rovdjur utöver människor. De lever i allmänhet vid låga tätheter och är unika bland apor i att vara i stort sett ensamma. Även om orangutanska arter var en gång utbredd i fastlandet Sydostasien, är de tre som förblir begränsade till små populationer på Sumatra (Pongo abelii och den nyligen beskrivna P. tapanuliensis) och Borneo (Pongo pygmaeus). Alla orangutanger är kritiskt hotade, men det antogs att betydande mänskliga effekter huvudsakligen ägde rum under de senaste 60 åren, vilket ledde till orangutangernas uppfattning som "orörd" och saknar förmågan att anpassa sig till människor.

Men vi kan ha missbedömt orangutanen. Det är slutsatsen av forskning som vi just publicerat, tillsammans med medförfattare, i Science Advances. Istället för att vara en ekologiskt bräcklig apa finns det bevis för att orangutanger länge har anpassat sig till människor. Den moderna orangutanen är en produkt av både miljöpåverkan och mänsklig påverkan, och där de lever och hur de verkar tycks återspegla vår gemensamma historia.

Vi antyder inte att orangutanger inte hotas av nuvarande mänskliga aktiviteter - de är. Till exempel mellan 1999 och 2015 minskade Borneos orangutanbefolkning med cirka 50%, en förlust av uppskattade 100 000 individer på 16 år. Huvudfaktorn som ansvarar för detta var sannolikt jakt. Men om stora hot som jakt styrs - en viktig "om" - då kan orangutanger bättre kunna samverka med människor än vad som är allmänt tänkt. Detta öppnar möjligheter till bevarande utöver att bara skydda avlägsna skogar.

Sameksistens för 70 000 år

Människor och orangutanger har varit i kontakt alltifrån moderna människor gjorde sitt hem i de våta tropikerna för 70.000 år sedan. Vid den tiden var orangutanger utbrett och rikliga. Deras tänder är relativt vanliga bland djurrester som finns i Kina, Vietnam och Thailand, vilket tyder på att de var enkla plockningar för förhistoriska jägare.

Orangutangerna genomgick en fallig nedgång för omkring 20.000 år sedan, vilket resulterade i en begränsad fördelning och låg densitet även före massavskogning under det senaste århundradet. Medan klimatet troligen hade någon effekt, tyder på bevis från fossiler, arkeologi och genetik starkt en mänsklig roll. Specifikt fann vi att människans ankomst - och framför allt framsteg i jakttekniken, som projektilvapen och senare, pistoler och vapen - matchar orangutangfallet.

Det verkar faktiskt som att forntida människor nästan torkade ut orangutanen, som de gjorde ullnoshörningen, jättejordsloths och andra Pleistocene megafauna. Överlevande orangutanger modifierade antagligen sitt beteende för att motverka detta hot, och kanske återvänder vidare till de tjockaste skogarna för att undvika mänskliga jägare.

Att förmågan att anpassa sig är fortfarande närvarande i orangutanger, och det är också därför att de fortfarande är kvar idag. Tidigare studier har funnit att de kan få det ganska bra i loggade skogar, och de bor även i fragmenterade skogslandskap som domineras av oljepalm och andra grödor, även om de fortfarande behöver tillgång till naturskog. När deras föredragna livsmedel (mogna frukter) inte är tillgängliga, kan orangutanger även äta ett stort antal "baklucksmedel" som bark.

De goda nyheterna

Förståelsen att orangutanger redan har anpassat sig till en värld som domineras av människor har konsekvenser för bevarande. Det faktum att dessa djur kan överleva relativt bra i plantager och jordbruksmark utanför orörda skogar, så länge de inte jagas, innebär att dessa områden bör integreras i bevarandestrategier. Detta är särskilt viktigt med tanke på att de flesta orangutanger idag inte lever i skyddade skogar, men i områden som är öppna för mänsklig användning.

Linjen mellan natur och mänskdomininerad värld blir alltmer suddig. De flesta arter har anpassat sig till mänskliga aktiviteter på något sätt. Det här är inte alltid bra, men med orangutanen tillåter vi oss att se bevarande möjligheter som tidigare var osynliga.