Den nordliga vita noshörningen borde inte återföras

Anonim

En geriatrisk halvfångad noshörning dog nyligen i Kenya. "Sudan" slogs en 45-årig nordlig vitrenoster som sömnvårdare beslutade efter månader av ohälsa att hans tillstånd hade försämrats till den punkt där nivåerna av smärta och livskvalitet var oacceptabla.

Ur ett bevarandeperspektiv låter det inte som en stor sak. Sudan var en gammal noshörning. Han var väl över avelsåldern. Så varför gjorde hans död rubriker?

Sudan var den sista överlevande manliga norra vita noshörningen, en underart som är känd för forskare som Ceratotherium simum cottoni som utrotades i naturen för 20 år sedan tack vare poaching. Han fångades och avlägsnades från naturen år 1975, den sista vildfångade nordliga vita noshörningen. Sudans dotter Najin och barnbarn Fatu är nu de enda två kvar, och de är båda gamla och oförmögna att reproducera, även om de hade en kompis.

Det är en konstig situation. Å ena sidan betyder det mycket. Den nordliga vita noshörningen är utdöd, den vet inte den än. Konserveringsmän hänvisar till sådana populationer som "de levande döda".

Å andra sidan spelar det verkligen roll? Trots en ständig felrapport i media (och viss debatt bland forskare) är norrvitten allmänt erkänt som "endast" en underart av den vita noshörningen. Det överlevs av sin släkting den sydliga vita noshörningen, Ceratotherium simum simum, varav cirka 20 000 återstår. Arten som helhet är för närvarande inte hotad.

Uppståndelse?

Betydelsen av Sudans faktiska död är fortfarande oklart, delvis för att det verkar alltmer möjligt att få tillbaka sina underarter. Den nordliga vita noshörningen kan uppstå med Jurassic Park-style teknik. Det skulle kräva att naturvårdare samlar ägg från de återstående kvinnorna och utvecklar IVF-tekniker som ännu inte är bevisade på noshörning.

DNA har lagrats från 13 nordliga vita noshörningar som dog de senaste åren, inklusive Sudan, och det skulle kombineras med liknande frysta ägg och spermier. De producerade embryonna skulle sedan implanteras i surrogatkvinnan södra vita rhino. Jag talade nyligen med professor Thomas Hildebrandt, en global ledare inom konserveringsreproduktion och pionjär inom denna teknik, och han var övertygad om att det skulle fungera.

Om dessa optimistiska planer spelar ut, kunde den första nordliga vita noshörningskalven som föddes sedan år 2000 produceras före de två återstående kvinnornas död. Ett alternativ skulle vara att producera en genetiskt konstruerad noshörning som är en hybrid av både nordliga och sydliga arter. Om planer att återuppliva den utdöda ullmammoten via hybridisering med indiska elefanter är möjliga, är en vit rhinohybrid inte oövervinnlig.

Ändå talar vi inte om att rädda en underart från utrotning, men återuppliva en utdöd underart - ett mycket mer utmanande förslag.

Södra vita noshörningar till räddningen

Den andra frågan, som skymmer vikten av den nästan bestämda utrotningen av den nordliga vita noshörningen, är att den vita noshörningen överlever genom sina sydliga underarter, som kan (med hjälp) kunna ersätta den nordliga vita noshörningen i sitt historiska område över centrala Afrika . Därmed kan den fylla den lediga ekologiska nischen.

Vi som samhälle måste vara pragmatiska och ekonomiska med de resurser som finns tillgängliga för att skydda vilda djur. Kan vi motivera att spendera en beräknad £ 7, 1m (US $ 10m) för att försöka få tillbaka en underart av lagrade DNA med begränsad genetisk mångfald? Även om djuren var alla levande och avel, skulle det fortfarande vara rädsla för "grundareffekten" som kan uppstå när en befolkning startas från några få individer, med vissa egenskaper förlorade och andra dominerande inom den resulterande befolkningen.

Som en nära utdöd underart är bevarande argumentet för fortsatta investeringar för att rädda befolkningen baserad på vilken adaptiv genetisk mångfald den innehåller, vilket skiljer den från de andra underarterna. Men det är inte klart exakt vilka genetiskt användbara egenskaper som finns i urvalet av 13 nordliga vita noshörningar som inte heller finns i södra vitt.

För att vara direkt, om miljontals pund kan höjas för att försöka upprepa den nordliga vita noshörningen, borde den istället investeras i att skydda den södra vita noshörningen (fortfarande riskerad av poaching)? Eller alternativt rikta pengarna mot ännu mer sårbara asiatiska noshörningar.

Living museum utställningar

Det är lätt att se varför spannmålsproduktionsteknologi är så tilltalande nu att planeten sjätte massutrotningskrisen är på gång.

Men den enda ekonomiska och praktiska långsiktiga lösningen på förlust av biologisk mångfald är att bevara vildmarken i naturen och förhindra att den når den lilla noshörningens ledsna tillstånd. När allt kommer omkring, om människor inte kan rädda en art i naturen när den lever, vilken framtid för djur som vi tillverkar? Min oro är att de helt enkelt skulle leva museumsutställningar som är avsedda att leva sina liv i djurparker, med livsmiljöförlust eller poaching som förhindrar livet i naturen. Var skulle detta sluta? Vill vi repopulera världen med laboratorieproducerade manipulerade organismer?

Det är svårt att vara positiv om vår förmåga att hantera dessa otroliga djur för att överleva. Vi har redan misslyckat den nordliga vita noshörningen, låt oss se till att vi inte släpper ner de återstående noshörningsparterna och alla andra utrotningshotade djur där ute som behöver vår hjälp.