Nya föreskrifter avslöjar energiprisutsläpp genom "fria" jämförelsepunkter

Anonim

En ny förordning har belysat de tusentals erbjudanden som elhandlare gör för nya kunder, främst genom kommersiella jämförelsessidor. Dessa webbplatser innehåller vanligtvis inte de bästa möjliga erbjudandenen, som gör konsumenterna enklare att planera i utbyte mot avgifter från energibolag.

Från och med 1 januari måste företag som säljer el i New South Wales, South East Queensland och South Australia offentliggöra alla erbjudanden som de gör för nya kunder på den australiensiska energiregulatorens Energy Made Easy prisjämförelsesida. Återförsäljare i Victoria omfattas av viktorianska bestämmelser.


Läs mer: Om du behöver en doktor för att läsa din kraftpost är det bara omöjligt att köpa klokt


I skrivande stund har två av de tre största detaljisterna, Energy Australia och Origin Energy, följt. Före förändringen lade Origin Energy och Energy Australia ut 547 offentligt tillgängliga marknadserbjudanden på de tre marknaderna. De lägger nu 2.010 marknadserbjudanden på dessa marknader, skillnaden förklaras av de erbjudanden som de gör tillgängliga via kommersiella jämförelsessidor.

Kommersiella jämförelsepunkter inkluderar erbjudanden från en delmängd av konkurrerande återförsäljare. En av de största jämförelsebronnen, iSelect, innehåller erbjudanden från 11 återförsäljare (av 22) som säljer el till hushåll i Sydney. De mindre jämförelsessidorna täcker erbjudanden från färre återförsäljare - i vissa fall så få som tre konkurrerande återförsäljare. Några av jämförelsessidorna avslöjar inte identiteten eller numret på deras kommersiella "partners".


Läs mer: Domen är i: förnybara energikällor minskar energipriserna (ja, även i södra Australien)


Jag analyserade Origin Energy and Energy Australias erbjudanden för att bedöma huruvida de gör bättre erbjudanden genom de kommersiella jämförelsessidorna än de direkt gör till kunderna. Med hjälp av detaljhandelsmarknaden i Sydney som en fallstudie var ingen av de erbjudanden som Energy Australia gjorde tillgängligt via kommersiella webbplatser billigare än de erbjudanden som gjordes för kunder som registrerade sig direkt. När det gäller Origin Energy var det två erbjudanden på kommersiella platser som var bättre än de erbjudanden de gjorde direkt.

Typiskt var priserna i de erbjudanden som var tillgängliga via de kommersiella platserna 5% -12% högre än erbjudanden som detaljhandlarna gjorde direkt. En kommersiell jämförelsessida hade ett Energy Australia-erbjudande som var 34% dyrare än om hushållet hade registrerat sig direkt till Energy Australia.

Samma bild ses i resten av New South Wales, Queensland och South Australia.

Kommersiella jämförelsessidor tjänar en provision (eller "remissavgift") från återförsäljarna för de konsumenter som de skickar till dessa återförsäljare. Eftersom de betalas av återförsäljarna, beskriver de kommersiella jämförelsessidorna deras service till elkonsumenter som "100% gratis", "utan kostnad" och "fri att använda".

Men att erbjuda bättre erbjudanden till konsumenterna kan bita handen som matar: återförsäljare kan förväntas vara villiga att betala högre provisioner för kunder som betalar högre priser. Kommersiella jämförelsessidor har därför ett incitament att ge utseendet - men inte nödvändigtvis verkligheten - av en konkurrensutsatt marknad.

Skulle politiken förändras?

Det kan hävdas att detta tillstånd inte kräver något politiskt svar. Om de kommersiella jämförelsessidorna ger lite bekvämlighet kan konsumenterna fortfarande vilja använda dem. annars kommer platserna att vara av sig själv. (Man kan föreslå rörelsemarginalen på bara 1, 9% för iSelects energikomparationsavdelning - vilket framgår av deras senaste årsredovisning är ett tecken på att detta redan uppstår.)

Motargumentet är att komplexiteten och tediet av elräkningar är sådana att de kommersiella jämförelsessidorna alltid kommer att ha övertagande i att dra ullen över sina användares ögon: användare är osannolikt att kunna utreda hur omfattande de är förbigångna. Bevis för att stödja detta argument skulle vara om elkunder lämnar meningsfulla pengar på bordet.

På detta är nu bilden ganska klar. Flera studier och företag har jämfört kundernas faktiska räkningar med alla erbjudanden på marknaden. Den 2017 Thwaites recensionen i Victoria som hittades på genomsnittliga kunder skulle vara $ 294 per år (cirka 25%) bättre om de var på bästa möjliga sätt på marknaden.

År 2018 hittade CHOICEs Transformerservice genomsnittliga årsredovisningar på $ 622 för de kunder som betalade för sin tjänst. Och i sitt försök fann Service New South Wales genomsnittliga besparingar på mer än 520 dollar per år för de kunder som använde sin tjänst.

Och i den forskning som för närvarande är igång med hjälp av CHOICEs data, hittar vi kunder som bytte återförsäljare under de senaste 12 månaderna, vanligtvis bara sparat hälften så mycket som de skulle ha, om de hade kunnat hitta den bästa affären på marknaden. Även om det är orimligt att förvänta sig att alla kommer att hitta den bästa affären, är förekomsten av ett så stort gap för den typiska kunden en åtal av marknaden.


Läs mer: Att jämföra Australiens elavgifter till andra länder visar varför konkurrensen inte fungerar


Motiverade till viss del av uppfattade brister i de kommersiella jämförelsessidorna, har regeringarna länge tillhandahållit skattebetalningsfinansierade jämförelsessidor. Den viktorianska statsregeringen kompenserar för närvarande kunder som använder deras. Federalt har den australiensiska energiregulatorn tilldelats ytterligare finansiering för att förbättra och utöka jämförelseplatsen som den tillhandahåller.

Skattebetalningsfinansierade jämförelsessidor kan vara en del av lösningen, men kunderna hittills har inte blivit alltför drabbade av dem. Detta kan komma att förändras i framtiden.

Oavsett det primära beviset på otillräcklig marknadstäckning och typiskt högre priser från de kommersiella platserna och det omständiga beviset att kunderna faktiskt lämnar mycket pengar på bordet, även när de går in i marknaden, föreslår att städning av den kommersiella jämförelsen Företaget förtjänar nu allvarlig uppmärksamhet.