De lektioner vi behöver för att lära oss att hantera torkas krigande katastrof

Anonim

Tidningen Climatic Change har publicerat en specialutgåva av granskningshandlingar som diskuterar stora naturkatastrofer i Australien. Denna artikel är en serie som tittar på dessa hot i detalj.


Torka är en naturlig egenskap i den australiensiska miljön. Men millennietorkningen (eller "Big Dry"), som löpte från 1997 till 2010, var ett väckarklocka även av våra uttorkade standarder.

Millenniumtorkningen hade stora sociala, ekonomiska och miljömässiga konsekvenser). Det utlöste vattenbegränsningar i storstäderna och ledde till kraftiga minskningar av bevattningsallokering i hela den stora Murray-Darling Basin.

Millenniumtorken lyfte också fram att, jämfört med resten av världen, påverkan av torka på Australiens samhälle och ekonomi är särskilt allvarliga. Detta beror främst på att våra vattenlagrings- och försörjningssystem ursprungligen konstruerades av europeiska bosättare som misslyckades med att planera för den stora variationen i Australiens klimat.

Har vi lärt oss lektionerna?

Ska vi troligen gå bättre när nästa Big Dry träffar? Det är viktigt att reflektera över hur mycket vi faktiskt förstår torka i Australien, och vad vi kan förvänta oss i framtiden.

Vår studie, en del av Australian Water and Energy Exchange Initiative (OzEWEX), hade två mål relaterade till denna fråga. Den första var att dokumentera vad som är känt och okänt om torka i Australien. Det andra målet var att fastställa hur Australiens forskare och ingenjörer bäst kan undersöka dessa okända.

Faktum är att torka generellt fortfarande är dåligt förstådd trots deras betydelse. Det gör det svårt att komma fram till praktiska, effektiva strategier för att hantera dem när de slår.

En orsak till detta är att till skillnad från naturliga faror med mer grafiska och mätbara effekter (som översvämningar, cykloner och buskbränder), utvecklas torka gradvis över stora områden och kan bestå i åratal. Ofta går de obemärkt tills de utlöser omfattande vatten- eller matbrist eller orsakar betydande energi-, ekonomiska, hälso- eller miljöfrågor.

Torkan har beskrivits som en "krypande katastrof", för när en torka identifieras är den vanligtvis redan på gång, kostnaderna för att fixa den är monterade och möjligheten att vidta proaktiva åtgärder har redan missats.

Detta kompliceras ytterligare av osäkerheten kring att definiera, övervaka och prognostisera torka - inklusive att förutsäga när en torka slutligen kommer att sluta. Precis som i fall av andra naturliga faror (t ex torkas polära motsats, översvämningar) är det nödvändigt och praktiskt användbar information om sannolikheten, orsakerna och följderna av torka inom vissa områden.

Det här är en väldigt knepig fråga, inte minst för att vi fortfarande måste komma fram till ett strikt sätt att skilja mellan korrelation och orsakssamband. Till exempel är ökade lokala temperaturer en orsak eller konsekvens av torka?

Komplikationerna slutar inte där. Eftersom torka är så mycket långsammare och större än andra naturkatastrofer, har de därför mycket mer komplicerade effekter på jordbruk, industri och samhälle. Bushfires kan vara förödande, men de erbjuder också gott om möjligheter att lära sig lektioner för nästa gång. Torka ger oss däremot begränsade möjligheter att lära oss hur vi ska förbereda oss.

Ändå förbereda måste vi. Med tanke på Australiens historia av årtiondena svängningar mellan vått och torrt, och det faktum att dessa svängningar förväntas växa ännu starkare, kommer torka att vara en viktig fråga för Australien under en lång tid framöver.

Vad göra här näst

Vi gör därför flera rekommendationer för att öka förståelsen och hanteringen av torka.

1). Tänk på hur torka definieras och övervakas för att undanröja förvirring mellan orsaker, konsekvenser och risker för torka. På samma sätt är det också nödvändigt att bättre särskilja mellan torka, torrhet och vattenbrist på grund av överuttagningar.

Den enklaste definitionen av "torka" är ett underskott av vatten jämfört med normala förhållanden. Men vad är normalt? Hur lång tid måste underskottet fortsätta, och hur svårt behöver det vara för att betraktas som en torka? Vad menas med vatten: regn, snö, is, strömflöde, vatten i en lagringsreservoar, grundvatten, jordfuktighet eller alla dessa?

Svaren på dessa frågor beror väldigt mycket på den lokala situationen när det gäller klimat och vattenanvändning, vilket varierar betydligt i rymden och tiden och därför är den enklaste definitionen av torka otillräcklig. Vi behöver utveckla torka definitioner som tydligt skiljer torka från långsiktiga förändringar i torrhet och vattenbrist, och att fånga torka start, varaktighet, storlek och rumslig utsträckning. Sådana definitioner bör redogöra för skillnaderna mellan Australiens klimatzoner, det stora utbudet av slutanvändare och tillämpningar av information om torkaövervakning och mångfalden av torka som har inträffat tidigare. Det måste finnas en gemensam förståelse för vad en torka är och skillnaderna mellan torka, torrhet och mänsklig inducerad vattenbrist.

2). Förbättra dokumentation av torka som ägde rum innan väderrekord började, ungefär 1900. Detta kommer att förbättra vår förståelse för Australiens långsiktiga "baseline" torkaegenskaper (det vill säga hur illa kan torka få? Hur mäter den värsta torkan på rekord med det värsta som någonsin har inträffat?), och därigenom ge den grundläggande information som behövs för att framgångsrikt hantera torka.

Detta kräver sammanställning av långsiktiga och mer rumsligt kompletta torktidshistorier genom sammanslagning av palaeoklimatinformation med instrumental-, satellit- och reanalysdata. Detta kommer att hjälpa oss att bättre förstå instrumental och pre-instrumentalt torka beteende, och sätta droppen iakttagda i instrumental rekord i sammanhang. Det här arbetet kommer att innebära att man tittar på iskärnor, trädringar, olika trädringar, grottanslag, koraller, sediment och historiska förändringar till flodkanaler och flodområden.

3). Förbättra torkprognoser genom att utveckla mer realistiska modeller av de många faktorer som orsakar (eller bidrar till) torka. Detta kommer att hjälpa oss att skilja på influenser av naturlig variation och mänskligt inducerade klimatförändringar, vilket i sin tur kommer att hjälpa oss att göra mer exakta långsiktiga prognoser.

Om vi ​​kan svara på dessa stora forskningsfrågor kommer vi alla att vara bättre förberedda när nästa stora torra oundvikligen kommer fram.