Förra gången jorden var denna heta flodhästar bodde i Storbritannien (det var 130.000 år sedan)

Anonim

Det är officiellt: 2015 var det varmaste året på rekord. Men de globala temperaturrecordsna går bara tillbaka till 1850 och blir alltmer osäkra ju längre du går. Utanför är vi beroende av tecken kvar i trädringar, iskärnor eller bergarter. Så när var jorden senare varmare än idag?

Den medeltida varma perioden benämns ofta som svaret. Denna stavning, som började i ungefär 950AD och varade i tre århundraden, såg stora förändringar i befolkningscentra över hela världen. Detta inkluderade kollapsen av Tiwanaku-civilisationen i Sydamerika på grund av ökad torrhet och koloniseringen av Grönland av vikingarna.

Men det säger inte hela historien. Ja, vissa regioner var varmare än de senaste åren, men andra var väsentligt kallare. Över hela världen var de genomsnittliga temperaturerna faktiskt svalare än idag.

För att nå en punkt när jorden var betydligt varmare än idag skulle vi behöva gå tillbaka 130 000 år, till en tid som kallas Eemian.

Under ca 1, 8 m år hade planeten fluktuerat mellan en serie istid och varmare perioder som kallades "interglacials". Eemian, som varade omkring 15 000 år, var den senaste av dessa interglacialer (före den vi befinner oss i).

Även om de globala årliga genomsnittstemperaturerna var ca 1 till 2˚C varmare än preindustriella nivåer, var regioner med hög latitud flera grader varmare fortfarande. Detta innebar att iskapslar smälte, Grönlands islag reducerades och väst Antarktis isplåt kan ha kollapsat. Havsnivån var minst 6m högre än idag.

I hela Asien och Nordamerika sträckte skogarna sig mycket längre norrut än idag och räfflade elefanter (nu utdöda) och flodhästar levde så långt norrut som de brittiska öarna.

Hur vet vi allt detta? Tja, forskare kan beräkna temperaturförändringarna vid denna tidpunkt genom att titta på kemikalier som finns i iskärnor och marina sedimentkärnor och studera pollen begravd i lager djupt under jord. Vissa isotoper av syre och väte i iskärnor kan bestämma temperaturen i det förflutna medan pollen berättar för vilka växtsorter som var närvarande och ger oss därför en indikation av klimatförhållanden som är lämpliga för den typen.

Vi vet från luftbubblor i iskärnor som borras på Antarktis att växthusgaskoncentrationer i Eemian inte skiljer sig från preindustriella nivåer. Men orbitalförhållandena var väldigt olika. I grunden fanns det mycket större bredd- och säsongsvariationer i mängden solenergi som mottogs av jorden.

Så även om Eemian var varmare än idag var drivmekanismen för denna värme väsentligen annorlunda än dagens klimatförändringar, som ligger ner till växthusgaser. För att hitta en varm period som främst orsakas av förhållanden som liknar idag måste vi gå ännu längre tillbaka i tiden.

Som klimatforskare är vi särskilt intresserade av miocenen (cirka 23 till 5, 3 miljoner år sedan), och i synnerhet en stavning som kallas Miocene-Klimatoptimum (11-17 miljoner år sedan). Omkring den här tiden var CO 2 -värdena (350-400 ppm) likadana idag och det kan därför fungera som en lämplig analog för framtiden.

Under Optimum var dessa koldioxidkoncentrationer den främsta drivkraften för klimatförändringar. Globala genomsnittstemperaturer var 2 till 4˚C varmare än preindustrialvärden, havsnivån var cirka 20m högre och det var en expansion av tropisk vegetation.

Under senare Miocene-perioden sjönk CO 2 till under preindustrial nivåer, men globala temperaturer förblev betydligt varmare. Vad höll sakerna varma, om inte CO2? Vi vet fortfarande inte exakt - det kan ha varit omloppsskift, utvecklingen av moderna oceancirkulationer eller till och med stora geografiska förändringar som Panama-muslimen minskar och slutligen stängs av - men det betyder att direkt jämförelse med dagens problem är problematisk .

För närvarande är orbitalförhållanden lämpliga för att utlösa nästa isbildning. Vi beror på en annan istid. Som påpekat i en nyligen genomförd studie i naturen finns det emellertid så mycket kol i atmosfären sannolikheten för detta inträffar reduceras kraftigt under de kommande 100 000 åren.