Dolda historiska kvinnor: Elsie Masson, fotograf, författare, otrygg resenär

Anonim

I en ny serie tittar vi på underbekräftade kvinnor genom åren.

År 1913 åkte Elsie Masson på en ångare i närheten av Port Essington, 150 mil från Darwin, när den närmade sig av en liten lugger. Båten bemannades av en vit man och två svarta män. Som hon senare berättade,

Den vita mannen lyfte ett solbränt ansikte, hård med sorg och spänning och skrek högt: "Min kompis - Jim Campbell - spjut av svarta i Junction Bay". Det var nyfiken vad en spänning av rasera de ord som togs till förhörarna - en plötslig instinktiv spasm av hat av vit till svart.

Massons självständiga och ångfartygets andra passagerares viscerala svar på detta evenemang är ovanligt och kraftfullt i sin uppriktiga bekännelse av rashat. Precis som ögonblicket i hjärtat av mörkret när en afrikansk "pojke" tillkännager, "Mistah Kurtz, han död", för Masson, markerade detta ögonblick ett chockerande ögonblick att räkna med den andra.


Läs mer: Dolda historiska kvinnor: Caterina Cornaro, Cyperns sista drottning


Ändå väcktes Massons sympati för territoriumets aboriginala folk faktiskt genom denna våldsamma konflikt och dess rättsliga efterdyningarna. Som journalist deltog hon i rättegången mot de som anklagades för att morda Campbell och rapporterade om förfarandet för Northern Territory Times. Hennes växande förtal för aboriginska människor uttrycker motsägelserna av rasens tanke vid denna tidpunkt.

Som en av de "första vita kvinnorna" som reser i norra territoriet, visar Massons tidningsartiklar och bokar ett otamatiskt territorium - en rikligt illustrerad berättelse om livet i den vilda norra - hur hon populariserade "expertens" åsikter om sin cirkel: ett elit globalt nätverk av koloniala administratörer, inklusive den berömda antropologen Walter Baldwin Spencer.


Läs mer: Hur Conrads kejserliga skräckhistoria Heart of Darkness resonerar med våra globaliserade tider


Vem var Elsie?

Elsie Masson föddes i Melbourne 1890, Lady Marys andra dotter och professor Orme Masson, professor i kemi vid Melbourne University. Masson senior var en nära kollega och vän till Spencer, antropolog och grundämne för biologi vid universitetet.

Masson var smart och välutbildad. Klockan 16 togs hon till Europa för en utökad rundtur med sin mamma och syster, studerar musik i Leipzig och konst i Florens och utvecklar en bra kunskap om franska, tyska och italienska.

När Commonwealth-regeringen antog kontroll över NT i januari 1911 utsåg den Spencer att leda en preliminär vetenskaplig expedition med tre andra forskare, däribland University of Melbourne veterinär John Gilruth, en rättvis skott. Imponerat med sina upptäckter utsåg regeringen Spencer till Darwin i ett år som särskild kommissionsledamot och överordnade protester för aboriginer. Gilruth accepterade posten som administratör av territoriet i februari 1912.


Läs mer: Dolda historiska kvinnor: Hop Lin Jong, en kinesisk invandrare i Vitrysslands tidiga dagar


Elsie Masson anslöt sig till Gilruths hushåll som au pair i april 1913 och avgick i slutet av 1914. Hon rekryterades på löftet om "vackra promenader" och en bekväm veranda men lyckades passa in i stor resa och observation av territorielivet under denna tid, liksom att ta och samla många fotografier som nu hålls vid Oxford Universitys Pitt Rivers Museum.

Den "första vita kvinnan"

Massons liv medförde daglig samverkan med en stor multifolk tjänsteman, många av vilka hon fotograferade. Dessa bilder är ovanliga eftersom hon namngav ämnena och ibland registrerade detaljer om sina liv.

Men de är också rasistiskt segregerade och lokaliserar sina ämnen inom sin arbetsplats. Hennes bilder inkluderar Dhobie, den pittoreska kinesiska kocken och laundryman; vit bosättningspersonal och en arbetare som heter "No More", avbildad med hans buffel.

Som den "första vita kvinnan" reste Masson till avlägsna delar av Territory, såsom Pine Creek Railway Line, Daly River, Oenpelli (nu Gunbalanya) i Arnhem Land, och så långt som Roper River i Carpentaria-viken.

Hon skrev en rapport för Spencer på Roper River Mission, etablerad 1908 av Church Missionary Society på Mirlinbarrwarr, nu känd som Ngukurr.

Massons njutning av de exotiska ställena och kulturen som hon såg förklarade den hårda rassegregationen som implementerades av Gilruth, Holmes och Spencer genom ny lagstiftning och förordningar. I hennes skrifter motsatte sig Masson momenter av modernitet, som den första bilresan i NT, med vad hon tänkt sig att vara en försvinnande ursprungsätt.

Men i dag slås läsaren mest kraftfullt av Massons övergång från motvilja mot respekt, eftersom hon beskriver hennes utvecklingsrelationer - med sin kinesiska hawker, vars konstiga grönsaker hushållet lär sig njuta av, de aboriginska trollkarlarna och till sist även svarta män anklagade för mord .

Hennes porträtt av aboriginal housemaid Nellie är inramad av en humoristisk redogörelse för hennes "konstiga" klädsans. Men Masson glömmer snart hennes första avstängning och finner det gottmummade ansiktet nästan comely och en lätt nåd under ".

Erkänna sedvanerätt

År 1913 deltog Masson i rättegången av nio aboriginska män som anklagades för att morda James Campbell, en trepanger (fiskare av havsgurka). Trots hennes första "raseri" i riktning mot de anklagade svarta mördarna förändrades Massons synpunkter som hon bevittnade mänens orättvisa behandling inom det brittiska rättssystemet på grund av språkbarriären och kulturella missförstånd.


Läs mer: Hidden women of history: Petronella Oortman och hennes jätte dockor hus


Massons redogörelse för denna rättegång argumenterade i slutändan för behovet av att erkänna kohärensen av ursprungs tradition, och vad idag kallas sedvanerätt.

Under rättegången beskrev ett vittne Ada till exempel hur Campbell och hans tio följeslagare hade fiskat en natt när han anfölls. Men hon förklarade också att Campbell hade blivit mördad i vedergällning för att han "straffade" en gammal aboriginal man genom att sätta honom i en trepang-panna och orsakade en smärtsam död.

Massons fotografi av trepang-pannor gav ett grafiskt vittnesbörd mot detta agoniserande angrepp, vilket visar en brottsplats, efterdyningarna av tortyr och död. Vid sidan om porträtt av den anklagade och deras familjer, humaniseras hon effektivt för folket och frågar,

Vem kan skylla på dem för vad de gjorde?

.

Det är att frukta att det bara för ofta är den vilde svarta som begår våldshandling, och det är bara det som gör det som görs för sin egen ras av den vilde vita.

Många kom överens med Masson. Domaren dömde fem män till döds, men efter granskning drevs deras meningar till fängelse för livet med hårt arbete. I samband med alltmer straffande "skydd" -politiken var detta åtminstone något.

Medan Masson aldrig återvände till Territory giftes hon med den kända polska antropologen, Bronislaw Malinowski, och de fortsatte att leva i sex länder. Tyvärr slutade hennes äventyr alldeles för tidigt, som Elsie diagnostiserades med multipel skleros 1928 och dog 1935.

Mer om Elsie Masson finns i Fotografi, Humanitarianism, Empire (Bloomsbury, 2016).