En släktforskning av begreppet brittiska avslöjar dess imperialhistoria - och en Brexit-paradox

Anonim

Genealogin av begreppet brittiska avslöjar en ömtålig och omtvistad historisk identitet - något som Brexit har kastat i stark lindring.

Under 1700-talet var det endast brittiska som innebar betydelse som en kolonial identitet, när den brukade beteckna projiceringen av engelska och skotska intressen utomlands. När termen användes inom Storbritanniens geografiska gränser - och senare i Storbritannien och Irland - var dess gemensamma användning hänvisad till den brittiska regeringen eller den brittiska konstitutionen.

Att förstå släktforskningen i begreppet brittiska kan hjälpa till att känna av bristen på konsensus som uppstått över Brexit. Det brittiska imperiet finns trots allt inte längre och den brittiska regeringen hanterar istället en minskande brittisk närvaro över hela världen. Vid sidan av magtdivisionen i Storbritannien är det oklart vad begreppet brittiskt nu är tänkt att beskriva.

Det irländska sammanhanget

Medan begreppet brittiska hade ett medeltida arv, började en modern släktforskning av begreppet brittiska i början av 1700-talet. Med anslutningen till James I of England (som var James VI of Scotland) till den engelska tronen 1603, var Skottlands och Englands kronor förenade i en person. Detta återkallade den antika ideen om en brittisk monarki, som berättades av den tolfte sekelskrankaren Geoffrey of Monmouth, som hade beskrivit ett avlägset förflutet när det hade varit konungar i Storbritannien.

Skottland och England var emellertid separata kungarier tills Unionens lag av 1707 och så hade tanken om en förenad "brittisk identitet" liten dragkraft inom Storbritanniens geografiska gränser under denna period.

I stället, i de dokument som fortfarande finns av material som publicerats i Storbritannien och dess beroenden upp till 1800, var termen brittiska mestadels använd i förhållande till Irland under första hälften av 1700-talet.

Det var med flygningen av de gæliska öronen från Ulster 1607, som öppnade vägen för plantage av skotska och engelska bosättare i norra Irland, att den första riktigt brittiska politiken kom fram. Skotten samordnade sig för det långvariga engagemanget med Irland, motiverat av idén att "civilisera" irländarna. Avgörande var det de engelska handlingarnas och skotarnas kollektiva handlingar utanför deras hemland som gav mening åt begreppet "brittisk".

En 1610-broschyr noterade "Villkoren som skall observeras av de brittiska företagen i Escheated Lands in Ulster", medan en 1618-broschyr omformulerade villkoren för att "brittiska företagare" hade fått land.

Även vid den engelska civilkriget på 1640-talet fortsatte britterna att användas i förhållande till Irland, snarare än i hänvisning till den inre dynamiken i Storbritannien. En massakre av protestanter i Irland, till exempel, rapporterades i 1646 som "Cruelties utövas i Irland på de brittiska protestanterna."

Ett imperialt projekt

Ett liknande mönster finns från slutet av 1700-talet långt in i 1900-talet. 1707-lagen av unionen av England och Skottland skapade Förenade kungariket Storbritannien. Debatterna som omringade fackförbundet var komplexa, men en viktig del gällde behovet av att sprida brittisk imperial makt för att motverka andra europeiska handelsnationer.

Från och med 1690-talet hänvisade olika broschyrer till "brittiska plantager" utomlands och senare "brittiska sjömän", vilket tyder på att en växande imperialistisk identitet hjälpt till att stödja den politiska unionen hemma.

Siffror som Edmund Burke (1729-97), en irländare inbäddad i engelsk inhemsk politik, uttryckte den växande komplexiteten av begreppet brittiska. Burke skrev om "British Navigation" och "British Trade", som han hävdar kunde, under de rätta förhållandena, gynna systerna Kingdom of Ireland. Han skrev också famously om fördelarna med den "brittiska konstitutionen". Det fanns också referenser från Burke vid detta stadium av 18th century till "British nation". Ändå var benägenheten för termen brittiska att beteckna imperial expansion - liksom de gemensamma institutionella strukturerna i Förenade kungariket.

Den imperialiska logiken i begreppet brittiska kan också hittas under de omständigheter som ligger till grund för 1801-lagen från unionen av Storbritannien och Irland, och ännu viktigare katolsk emancipation 1829, vilket gav katolikerna rätt att sitta i det brittiska parlamentet och hålla de flesta offentliga kontor. Ännu efter 1829 fortsatte irländska katoliker att betrakta med misstankar - som "disloyal" mot kronan - och de var mycket medvetna om sin separata identitet. Men den avgörande roll som irländska katoliker spelade i den brittiska armén utomlands, där de omfamnade en brittisk identitet utanför Irland, gjorde alltmer ohållbara de argument som hade fortsatt mot katolsk frigörelse.

Söker efter en brittisk identitet

Med empirefallet och uppkomsten av nationalism i Irland i början av 1900-talet började den brittiska imperialistiska dragningen långsamt, för att minska. Den bräckliga tomheten i begreppet brittiska uttrycks snyggt i "brittiska rikets ordning", som skapades för att hedra de som hade agerat i tjänst och försvar av det brittiska imperiet under första världskriget men nu hedrar de på något sätt de som har bidragit till det brittiska livet. Försvinnandet av det brittiska imperiet efter andra världskriget understryker strängheten i att prata om en UBE.


Läs mer: Empire 2.0 och Brexiteers "swashbuckling" vision av Storbritannien kommer att höja hacklar runt om i världen


Släktets genealogi pekar därför på ett inneboende problem med Brexit-projektet. Brittiska, i sin definition, är en imperialistisk term, inte nationell - men det finns inte längre ett imperium. Tala om en brittisk outlook påstår en efterfrågan på en global närvaro. Brittiska var också tänkt att referera till en funktionell konstitutionell lösning som i sin idealiserade form skyddade intressen för de olika nationerna i Storbritannien. Devolution, och en divergens i dessa intressen, har lagt den konstitutionella lösningen under allvarlig belastning.

Med Brexit, trots en tom imperialistisk nostalgi, så snyggt inkapslad av löftet om ett "Empire 2.0", efter att Storbritannien lämnar EU, har termen brittiska förlorat ännu mer av dess betydelse. Nu, mer än någonsin, måste landet bestämma vad det vill att begreppet brittiskt betyder.