Från pyramiderna till Stonehenge - var förhistoriska människor astronomer?

Anonim

Ända sedan människor kunde se upp för att se himlen, har vi blivit förvånade över sina skönhet och otroliga mysterier. Naturligtvis beskrivs astronomi ofta som den äldsta av vetenskaperna, inspirerande människor i tusentals år. Hemliga fenomen finns i förhistoriska grottmålningar. Och monument som de stora pyramiderna i Giza och Stonehenge verkar vara justerade med precision till kardinalpunkter eller positionerna där månen, solen eller stjärnorna stiger och sätter sig i horisonten.

Idag verkar vi kämpa för att föreställa oss hur gamla människor kunde bygga och rikta sådana strukturer. Detta har lett till många antaganden. Några tyder på att förhistoriska människor måste ha haft viss kunskap om matematik och vetenskap för att göra detta, medan andra går så långt som att spekulera på att utomjordiska besökare visade dem hur man gör det.

Men vad vet vi faktiskt om hur folk från det förflutna förstod himlen och utvecklade en kosmologi? En vetenskaplig disciplin kallad "arkeoastronomi" eller "kulturell astronomi", utvecklad på 1970-talet, börjar ge insikter. Detta ämne kombinerar olika specialområden, som astronomi, arkeologi, antropologi och etno-astronomi.

Enkla metoder

Egyptens pyramider är några av de mest imponerande gamla monumenten, och flera är inriktade med hög precision. Egyptolog Flinder Petrie genomförde den första höga precisionsundersökningen av Giza-pyramiderna på 1800-talet. Han fann att var och en av pyramidernas baskants fyra kanter pekar mot en kardinal riktning till inom en fjärdedel av en grad.

Men hur kände egyptierna det? Nyligen föreslog Glen Dash, en ingenjör som studerar Giza-pyramiderna, en teori. Han bygger på den gamla metoden för den "indiska cirkeln", som bara kräver en skugggjutningssticka och sträng för att bygga en öst-västriktning. Han skisserade hur den här metoden kunde ha använts för pyramiderna baserat på enkelhetens enkelhet.

Så kunde det ha varit så? Det är inte omöjligt, men vid denna tidpunkt riskerar vi att falla i en populär fälla för att återspegla våra nuvarande världsutsikt, metoder och idéer i det förflutna. Insikt i mytologi och relevanta metoder som är kända och använda vid den tidpunkten kommer sannolikt att ge ett mer tillförlitligt svar.

Detta är inte första gången forskare har hoppat till slutsatser om ett vetenskapligt tillvägagångssätt som tillämpas på det förflutna. En liknande sak hände med Stonehenge. 1964 utvecklade sena astronomen Gerald Hawkins en invecklad metod för att använda grophål och markörer för att förutse förmörkelser vid det mystiska monumentet. Men det betyder inte att Stonehenge skulle användas.

Vägen framåt

För att börja förstå det förflutna måste vi inkludera olika tillvägagångssätt från andra discipliner för att stödja en idé. Vi måste också förstå att det aldrig kommer finnas en enda förklaring eller svar på hur ett monument kunde ha anpassats eller använts.

Så hur kan kulturell astronomi förklara pyramidernas anpassning? En studie från 2001 föreslog att två stjärnor, Megrez och Phad, i stjärnkonstellationen, känd som Ursa Major, kan ha varit nyckeln. Dessa stjärnor är synliga genom hela natten. Deras lägsta position på himlen under en natt kan markera norrut med merkhet - ett gammalt tidtidsinstrument som komponerar en bar med en rörlängd som är fäst vid ett trähandtag för att spåra stjärnornas inriktning.

Fördelen med denna tolkning är att den länkar till stjärnmytologi som dras från inskriptioner i templet Horus i Edfu. Dessa utarbetar att använda merkheten som ett mätverktyg - en teknik som också kan förklara orienteringen av andra egyptiska platser. Inskriften inkluderar hieroglyfen "Bull's Foreleg" som representerar Big Dipper stjärnkonstellationen och dess möjliga position i himlen.

På samma sätt har bättre idéer för Stonehenge erbjudits. En studie identifierade konstiga cirklar av trä nära monumentet och föreslog att de kanske har representerat levande medan stenarna vid Stonehenge representerade de döda. Liknande metoder ses i monument som finns i Madagaskar, vilket tyder på att det kan ha varit ett vanligt sätt för förhistoriska människor att tänka på de levande och de döda. Det erbjuder också ett spännande nytt sätt att förstå Stonehenge i sitt bredare landskap. Andra har tolkat Stonehenge och särskilt dess aveny som markerar den ritualpassagen genom underjorden med utsikt över månen i horisonten.

Kulturell astronomi har också hjälpt till att kasta ljus på 6000 år gamla passage gravar - en typ av grav bestående av en kammare av anslutna stenar och en lång smal ingång - i Portugal. Arkeologen Fabio Silva har visat hur utsikten från insidan av gravarna ramar horisonten där stjärnan Aldebaran stiger över ett bergskedja. Det kan innebära att det byggdes för att ge en bild av stjärnan från insidan, antingen för de döda eller de levande, eventuellt som en initiationsritual.

Men Silva drog också på bredare stödjande bevis. Den inramade bergskedjan är där gravarnas byggare skulle ha migrerat med sina husdjur över sommaren. Stjärnan Aldebaran stiger för första gången här på året - känd som en spiralformning - under början av denna migration. Intressant talar också antika folklore om en herde i detta område som såg en stjärna så ljus att det tändde upp bergskedjan. Anlände där han bestämde sig för att namnge både bergskedjan och hans hund efter stjärnan - båda namnen finns fortfarande idag.

Nuvarande arbete som jag själv utfört i samarbete med Silva har också visat hur en vy från de långa, smala ingångskanalerna till gravarna kunde förbättra stjärnans synlighet genom att begränsa utsikten genom en bländare.

Men medan det är lätt att anta att förhistoriska människor var analytiska astronomer med stor kunskap om vetenskapen, är det viktigt att komma ihåg att detta bara återspeglar vår moderna syn på astronomin. Resultat från kulturell astronomi visar att människor från det förflutna verkligen var himmelvaktare och införlivade vad de såg i många aspekter av deras liv. Medan det fortfarande finns många mysterier som omger de gamla strukturernas innebörd och ursprung, är det troligt vårt bästa sätt att utarbeta det som de en gång använde för att komma fram till så många områden som möjligt, inklusive erfarenheter och engagemang i meningar.