Fredagsuppsats: Flytta autism på TV utöver geniusstereotypen

Anonim

Jag tittar på Sesam Street med mina två pojkar i åldern 11 och 13. De är ju lite gamla för Elmo och Big Bird, men det här är ett speciellt tillfälle. Det är debutavsnittet för TV-seriens nyaste Muppet på blocket, Julia, en söt fyraårig förskolebarn med rött hår, ett brett leende och autism.

När jag berättade för min äldste son att Sesam Street lanserade en Muppet med autism svarade han: "Ska de ens göra det?" Han hade aldrig sett en karaktär på barnens TV som, som han, var på autismspektrumet. Han undrade om Julia var tabu eller kontroversiell, och hans reaktion visade mig att Julias ankomst var länge försenad.

Det visar sig att Julia bara är ett av gänget. Hon har sina quirks och dessa är uppenbarade i "Special Julia" -särskilda avsnittet, som lades ut den 10 april. Julia tar ett tag att svara på frågor, klappar i händerna och är känslig för höga ljud. Men de andra Muppetterna lär sig snabbt vad som gör att hon kryssar och hon är accepterad för att göra saker "bara lite annorlunda, på Julia sätt".

Hennes introduktion utgör ett uppmuntrande kulturskifte. Konstkultur, inklusive bildböcker och tv, om de hanteras på ett lämpligt sätt, kan ha en positiv effekt på barns psykosociala utveckling, lär dem hur man empatiskt interagerar med kamrater i spektrumet. Konsten kan också hjälpa barn med skillnad att identifiera med likadana karaktärer, vilket ger en känsla av koppling och välbefinnande. Hittills har dock barnens TV inte representerat autismens ökande förekomst, eller behovet av ökad medvetenhet och förståelse.

Isolering är särskilt angeläget för barn i autismspektrumet, som kan ha svårt att göra vänner och är benägna att mobba, vilket ofta leder till psykiska problem. En studie visade att 63% av barnen i spektret hade mobbats under sin livstid, med 38% mobbad under den senaste månaden.

Sesam Workshop, den ideella organisationen bakom Sesam Street, säger att mobbning var en nyckelmotivator för införandet av Julia. Det hävdar också att nästan alla familjer påverkas av autism på något sätt. I Australien uppskattas att en av 100 personer (cirka 230 000) har en autismspektrumsyndrom, medan i USA ligger den här siffran på cirka en av 68 personer. Sådan statistik förstärks ytterligare när man tar hänsyn till hur autism berör familj, vänner, lärare och kollegor.

Vuxna och tonåringar har haft en stadig ökning av fiktiva tecken sedan Dustin Hoffmans minnesvärda och banbrytande skildring av Raymond in Rain Man 1988. Tyvärr har denna film också skapat en ohjälpsam stereotyp av människor på spektret som har en otrolig återkallelse för fakta och savant -liknande färdigheter. Men karaktärer som Julia banar vägen för mer inkluderande skildringar av autism.

En känslig bild

Det tog Sesam Workshop fem år och samråd med mer än 250 autism organisationer och experter för att utveckla Julia, som faktiskt först framträdde som en digital storybook karaktär för autisminitiativet Se Amazing in All Children. Skaparna av Julia valde en kvinnlig karaktär eftersom autism är mindre förstådd hos tjejer och diagnostiseras mindre ofta.

I sitt debut-TV-utseende hittar vi Julia tillsammans med Muppets Elmo och Abby, som är fingermålning. Julia använder en pensel eftersom hon inte tycker om känslan av färg på hennes händer. Detta är typiskt för barn i spektret som kan vara överkänsliga för texturer, sevärdheter, ljud, smak eller lukt.

Episoden sätter in en ton från början, när Elmo och Abby säger till Big Bird, "det här är vår vän Julia". Men vänskap kommer inte så lätt för Big Bird. Han introducerar sig och ber att se Julias målning, men hon koncentrerar sig noggrant och tittar inte upp. Alan, den enda människan i scenen, förklarar, "Ibland tar det Julia ett tag att svara. Det hjälper till att fråga igen. "Detta är ett litet förslag, men en som är väldigt viktig och hjälpsam.

När Julia slutligen visar sitt konstverk, uppvisar uppenbar kreativ stil, försöker Big Bird att ge henne en hög fem, men Julia vänder sig bort. Big Bird känner sig dissed och tycker att Julia inte gillar honom.

Den här nyanserade reaktionen är där Sesam Street års forskning skiner igenom. Jag älskar den stora fågeln är känslig och lättsam, för det här är verkligheten att interagera med en person på spektrumet. Det kan ta tålamod och förståelse, något som är knepigt för upptagna barn på en lekplats. Ibland kan en neurotypisk person (en term som används av autismsgemenskapen för att beskriva icke-autistiska personer) känna sig avskräckt eller att de ignoreras.

Medan det tar lite tid för Big Bird att fånga på, hittar han och Julia så småningom en gemensam mark som leder till episodens bekräftande meddelande. Det mest röra ögonblicket för mig var när Alan tog Julia till sin favoritplats för att lugna sig efter en bullrig ambulansdrift av. De sitter tillsammans på en lugn balkong högt uppe över gatan där även höga Muppets som Big Bird ser små ut.

"Jag älskar den här uppfattningen", säger Alan till Julia. "Allt verkar annorlunda än här uppe?" Metafaken är djupt och underligt lugnande.

Efter att ha tittat på episoden kommenterade min son att han var glad Julias autism nämndes, men blev inte gjord för att vara en stor sak. Det var helt enkelt en del av vem hon var. Han identifierade med några av Julias egenskaper, som att vara känsliga för ljud. "Elmos pipiga röst skulle göra mig arg om jag var henne", var en kommentar. Sammantaget var han upphetsad av episoden. Jag märkte att han hade ett litet leende på ansiktet medan han såg på det och efteråt sa han att det var bra att visar var mer varierade och autism normaliserades.

"Meet Julia" -avsnittet var dock inte helt perfekt. I programmet som gick till luft följdes Julias introduktion av en serie korta bitar på temat vänskap och vänlighet. Ett sådant fokus på vikten av att skapa och hålla vänner är ett udda val, eftersom barn i spektret har så svårt att göra just detta. Jag undrade om det kunde få dem att känna sig otillräckliga eller alienerade, även om ett par segment gav några bra tips om spel.

Det är också synd att Julia inte är mer uttrycksfull på sitt språk. Men hennes tystnad är en del av hennes karaktär och en som är uppenbar hos vissa barn på spektret. Jag har läst kommentarer att Julia inte är typiskt för någon med autism, men jag håller inte med och tror att det är omöjligt att framkalla en representant för ett så komplicerat neurologiskt tillstånd. Autism utgör ett stort spektrum och presenterar olika i varje enskild individ.

Medan jag skulle ha älskat Julia att introduceras för ett decennium sedan, när mina pojkar var småbarn, banar hennes ankomst nu åtminstone vägen för fler barns karaktärer med autism.

Utöver det lysande

Dustin Hoffmans karaktär i Rain Man var i stor utsträckning ansvarig för att introducera många människor till autism, men också det ohjälpsamma "geni" stereotypen.

Många kulturella referenser har sedan dess replikerat detta begrepp, inklusive Mark Haddons (2003) bok The Curious Incident of the Dog på Natt-tiden om en 15-årig lysande, men socialt otrevlig matematikssviz. På samma sätt utforskade Graeme Simsions bästsäljande bok The Rosie Project (2013) de humoristiska relationerna som släpptes av genetikprofessorn Don Tillman. och David Williamsons (2017) senaste spel Odd Man Out täckte liknande terräng runt kärlekslivet hos en astrofysiker.

Medan alla dessa exempel har bidragit till autismens medvetenhet, var är de vanliga karaktärerna? De med inlärningssvårigheter som inte fortsätter att bli lysande? Tecknen vars sociala utmaningar inte kompenseras med freakish IQ-nivåer? Det är uppmuntrande att se att den nya Power Rangers-filmen har en karaktär med autism, Billy the Blue Ranger. Men han är en superhjälte. Disney TV-serien Girl Meets World undersökte nyligen möjligheten att den förkroppsliga karaktären Farkle var på spektrumet, men återigen drack på stereotyper, med fokus på Farkles geniegenskaper.

En intressant och gripande skildring av en TV-karaktär som tros ha hög fungerande autism, även känd som Aspergers syndrom, är Saga Noren i den skandinaviska brottserien The Bridge (eller Sonya i USA-remake). Saga verkar vara emotionellt avskild, tar saker bokstavligen och regleras av regler, vilket gör henne till en smart, om inte socialt besvärlig polisdetektiv.

Medan hon inte uttryckligen beskrivs som autism i serien, hänvisar hennes kollegor till hennes skillnad och hon har enligt uppgift blivit en förebild för vissa kvinnor på spektrumet. Saga är ett kokande och engagerande karaktär och medan det kan sägas att hon saknar empati, målar hennes nyfikenhet om relationer och sociala signaler henne i ett känsligt ljus.

En mindre mörk och skrymmande serie är Parenthood (2010-2015) om Braverman-familjen i Kalifornien. Max Braverman diagnostiseras med Asperger tidigt i serien, i åldern av åtta.

Jag kommer ihåg att titta på episoden där Maxs föräldrar reagerar på hans diagnos, identifierar sig med sin förvirring och känner sig lite mindre isolerad för den. Min son har tittat på ett par föräldraskapspisoder på Youtube, och finner det bekräftande och trovärdigt. Max är en komplex, utvecklande karaktär som navigerar livet på spektrumet, smältningar och allt. Han är inte alltid sympatisk, men showen ger tittarna en inblick i hans unika utsikter och vad livet på spektrumet kan vara för individer och deras familj.

Protagonister med autism hjälper till att demystifiera det som länge varit ett stigmatiserat tillstånd. Men vi ställer upp orealistiska förväntningar om tecken inte representerar samhällets vardagliga tyg, om än i form av en Muppet.

Om barn kan hitta en liten bit av sig själv eller sina vänner i tecken på skärmen eller i böcker kan de se autism från ett annat perspektiv. De kan se att karaktärer som Julia inte behöver vara tabu eller kontroversiella, men snarare meritera acceptans och inkludering.