Första atombombstestet kan markera början av antropocen

Anonim

Människor lever inte bara i världen. De ändrar det, i en alltmer episk skala. Det sägs att vi nu lever i en ny epok, antropocen, där geologi och klimat styrs lika mycket av mänsklig aktivitet som allt annat. Hur ska vi markera början på den här nya scenen i jordens liv?

En ny studie tyder på att Trinity-testet, den första demonstrationen av ett kärnvapen, bör markera döden från den tidigare epoken, holocenen och början på den nya, antropocen.

Människor som geologisk kraft

Geologi brukade vara ett strikt företag av stenar, mineraler och fossiler. Detta kan vara användbart - för att hitta olja och kol, och även dessa diamanter och guldnuggor. Men dessa saker var också otroligt gamla. Så den här glada vetenskapen behöll för det mesta sitt avstånd från de mer känsliga domänerna där mänsklig komplexitet styrde.

Det är inte längre sant. De senaste årtiondena har sett en allt större uppfattning om hur nära bundna människor som är på jorden. De 60 plus metallerna och mineralerna i din mobiltelefon måste komma ifrån någonstans (och de är allt svårare att hitta). Men det finns den andra sidan av myntet. När vi bygger våra liv från jorden, så förändrar vi också jorden.

Ändringarna här, när vi lägger till dem, kan vara svindlande. Utvinningen av ett fåtal hundra miljoner år av begravd kol, som triggats in i atmosfären som koldioxid, är ett fenomen av extra stor skala och hastighet i jordens historia. Vi har redan en atmosfär som den för Pliocene tider, 3m år sedan - och det varmare klimatet och högre havsnivåer i den epoken ser ut att följa.

Vi har fördubblat mängden reaktivt kväve på jordens yta - och man kan behöva gå tillbaka miljarder år för att hitta en liknande störning. Biosfären påverkas nu allt mer av de främmande arter som vi har transporterat från kontinent till kontinent och från havet till havet. En sådan global ombyggnad har aldrig någonsin hänt tidigare i jordens historia. Vi kan skapa extraordinära nya rockarter, i form av våra megacities.

Nukes markerar platsen

Denna makeover av vår planet kallades antropocen för omkring 15 år sedan av Nobelprisvinnande atmosfärskemisten Paul Crutzen. Sedan dess har geologer krypterat för att se om idén har geologisk verklighet och hur det kan definieras som en ny geologisk epok.

I ett papper som publicerats i tidskriften Quaternary International har medlemmarna i antropocenkoncernen, inklusive oss, föreslagit att den centrala vändpunkten hände i mitten av 20-talet. Från och med den här tiden lämnade människor inte bara spår av sina handlingar, utan började förändra hela jordsystemet.

Även om det är svårt att vara helt exakt om gränsen mellan epoker (som vanligtvis definieras i miljontals år) kom 26 av de 38 medlemmarna på panelen överens om att 16 juli 1945, datumet för världens första kärnvapenprov, är en "Praktiskt och effektivt" val.

Trinity-testet genomfördes klockan 5.30 i New Mexico-öknen. I testet följer J. Robert Oppenheimer, chef för Los Alamos-laboratoriet som producerat bomben, citat som sagt,

Vi visste att världen inte skulle vara densamma. Några personer skrattade, några ropade, de flesta var tysta. Jag kom ihåg linjen från den hinduiska skriften, Bhagavad-Gita; Vishnu försöker övertala prinsen att han ska utföra sin plikt och för att imponera på honom tar på sig sin flerväxta form och säger: "Nu är jag död, världens förstörare".

Medan panelmedlemmarna betonar att den föreslagna gränsen inte är absolut är denna markör väldigt distinkt och lätt att mäta: Sedan det första testet detoniserades ytterligare bomber i öknen med en genomsnittlig varighet på var 9, 6 dagar fram till 1988, vilket ledde till hela världen Ramla ut. Detta har lämnat en karakteristisk radioaktiv markör i stenar, en signal som kommande generationer ska kunna mäta i årtionden.

Precis som någon geologisk gräns är det inte en perfekt markör - nivåerna av global strålning steg verkligen i början av 1950-talet, då bomber testades. Men det kan vara det optimala sättet att lösa de flera raderna av bevis på mänsklig styrd planetförändring.

Stor acceleration

Antropocen har slagit ett ackord i den bredare världen som ingen av de andra geologiska tidsenheterna har gjort - inte ens den dinosaur-spökade juraen. Det finns flera skäl till detta.

För det första är den antropocens snabbt utvecklande värld ganska olik den värld där människans civilisation uppstod, under många generationer, när naturen kunde betraktas som en mer eller mindre stabil ryggduk som människor i allmänhet kunde lita på - och försöka tämja.

Nu tar de växande förändringarna till världens fysiska sammansättning, kemi och biologi oss någon annanstans - och hur vi klarar det nya tillståndet kommer att vara en fråga om liv eller död för många mänskliga generationer som kommer. Naturen är inte längre en backduk. Mänsklig skapad teknik skapar nu en ny typ av framväxande system på jorden.

För det andra är vår egen art för närvarande den viktigaste drivkraften i att förändra nutida och framtida geologi. Detta ger problem till geologen. Tidigare förare av stora förändringar i jorden inkluderade stora vulkanutbrott, meteoriter och tektoniska omarrangemang av kontinenter och oceaner. Dessa är ganska komplexa som problem, men åtminstone är de välkända för jordforskare.

I antropocen handlar vi om komplexa mänskliga attribut: ekonomiska, politiska och militära styrkor förändrar global geologi. Detta är inte alls känt för den genomsnittliga geologen - men det är ett fruktbart och viktigt gränssnitt att utforska med historiker, ekonomer, advokater och andra i mänskliga fokuserade discipliner för att försöka förstå vad som händer med jorden.

Slutligen är förändringarna som äger rum nu inte bara en annan i lång följd av episoder av klimatförändringar och av massutrotningshändelser som har påverkat jorden. Det verkar verkligen vara något nytt under solen här, för att låna historikern John McNeills fras.

För att en enda art ska vara en topprovdyr på både mark och i havet saknar prejudikat, finns det heller inget i jordens historia som liknar en mänsklig storhet. Antropocen går också snabbt, men godhet vet var. Den framväxande nya världen kommer att behöva nya sätt att studera det, och det kan vara bra för oss alla.