Empire 2.0 och Brexiteers "swashbuckling" vision av Storbritannien kommer att höja hacklar runt om i världen

Anonim

På eftermiddagen efter EU: s folkomröstningsresultat befann jag mig i en pub i Oxford pub. I närheten var ett stort och boisterous bord av universitetsbarn som firar vad för dem var en strålande seger. Det hade varit den udda höga utbrottet av patriotisk känsla men kvällens största jubel inträffade när man ropade: "Idag är vi lediga från EU! Nästa rekonstruerar vi imperiet! "

Även om det var tydligt ett skämt, så verkade känslan att en sådan sak var önskvärd tydlig. Som någon som har spenderat de senaste åren i det empiriska nyhetslivet, kunde jag inte föreställa mig hur en sådan tanke skulle uppstå eller varför begreppet "Empire" var så snabbt kopplat till Brexit.

Men dessa unga män är inte ensamma, de senaste kommentarerna från statsråd och konservativa innehåller kännetecknen för imperialismen. Grant Shapps skrev bara en vecka efter att Brexit röstade på att:

Vi måste lösa oss för att bli världens största handelsnation. Som en ö måste vi återupptäcka den slingrande böljande andan från 1800-talet när vi praktiskt taget ägde begreppet frihandel.

Denna fras "swashbuckling, free-trade nation" har gått in i det politiska lexikonet tillsammans med andra som har tydliga imperiala undertoner - som "främjar brittiska värderingar" eller är en "kraft för världen".

Nya kejserliga drömmar

Då har vi givetvis Empire 2.0, projektet för att skapa starkare handelsrelationer utanför EU, som har lagt stor vikt vid de länder som Indien, som Storbritannien har ett historiskt förhållande med. Detta är en återgång till brittisk handelspolitik före 1973 när den starkt litade på Commonwealth. Att ansluta sig till EEG det året var resultatet av Storbritanniens förändrade handelsprioriteringar och sökandet av ett nytt sätt att hävda brittiskt inflytande på global politik.

Men som de flesta historiker är överens om, gav Storbritannien aldrig riktigt upp på imperiet - snarare omkonfigurerade de sina konstitutionella relationer som den globala ordningen förskjutna i efterkrigstiden. Hastigheten för den brittiska avgången från många av dess tidigare kolonier från 1940-talet drivs ofta av en önskan att behålla så mycket god vilja som möjligt med de nya oberoende regeringarna - och därmed omvandla direkt regel till ett informellt imperium via Commonwealth. Vid 1970-talet var det dock klart att detta hade misslyckats.

Inom den brittiska psyken finns också en stor avkolonisering som inte har ägt rum. När du tillfrågades i en 2014 YouGov-omröstning svarade en tredjedel av de svarande att de skulle vilja ha empiriet tillbaka. Då finns det de vanliga tidningsartiklarna som håller på med Rajs framgångar eller kulturprodukter och dokumentärer med kejserlig nostalgi. Brittisk euroscepticism har en av dess stora rötter i EU-medlemskap som ses som ett otillfredsställande alternativ till stor maktstatus och imperiet som gick med det.

De som läser om Rhodes Must Fall-kampanjen är sannolikt medvetna om att svarta och minoritets etniska (BAME) -studenter hade ett "fanistiskt ögonblick" 2015. Inför den genomgripande kolonialismen i läroplanen använde de språket i postkoloniala författare som Frantz Fanon att attackera hur universiteten fortsätter att rama väst som den enda producenten av universell kunskap. Mer sistnämnd, efter frisläppandet av Viceroy's House, fanns det anklagelser om att den brittiska asiatiska filmregissören Gurinder Chadha själv lider av "en djupt koloniserad fantasi".

Colonial berättelse

Kolonialismens fortsatta negativa effekter på tidigare kolonier och brittiska medborgare, vars anor går tillbaka till tidigare kolonier, kan nu bli mer bekant för den brittiska allmänheten - men det arbete som historiker utförde för att avslöja empireets djupa rötter inom den brittiska kulturen har haft mindre exponering .

Ett sätt att förstå denna dubbla betydelse är att titta på historien om en enda text. Publicerad 1817 hade James Mills historia av brittiska Indien ett djupt inflytande. Det kom i en tid då det civiliserande uppdragets idéer började ta tag i och, med rätta eller felaktigt, har tagit ställning till en grundtext i berättelsen om kolonial inferioritet.

Mull var verkligen fientlig mot indisk kultur och var ett tydligt inflytande på Thomas Macaulays ökända Minut på Utbildning från 1835, som hävdade att en "singelhylla av ett bra europeiskt bibliotek var värd hela Indiens indiska litteratur". Men Mills mål hade varit en fullständig ombyggnad av ett samhälle i en utilitaristisk utopi. Hans skrivande var precis som skurande av det brittiska styrsystemet i Indien på den tiden - vilket han såg som korrupt, regressivt och okunnigt - och en outemokratisk och aristokratisk Storbritannien. Trots sin radikalism blev hans bok snart standardhistorien och James Mill, och hans son John Stewart fick höga inlägg i East India Company.

Som ett resultat lärdes hans tankar om Indien och Storbritanniens imperialprojekt till generationer av brittiska koloniala administratörer som skickades för att styra Indien under Raj. Ett blad genom något så oskyldigt som 1960-talet Barnens Britannica, eller perioden 11-plus, visar att ideerna om västerländsk överlägsenhet och det civiliserande uppdraget, som pioneerades av Mill, fortfarande lärdes till babyboomersna. Dessa spjutspetsar Brexit och Storbritanniens "globala framtid", Theresa May och David Davis, är den rätta åldern som omedvetet har internaliserat denna utbildning.

På tröskeln till 70-årsjubileet för indiska oberoende, indianer tar en mycket mörk syn på en brittisk kultur och diplomati som präglas av vad som verkar vara fortsatta kejserliga antaganden. Indisk MP Shashi Tharoor, till exempel, uppgav nyligen att i Indien skulle tal om att Empire 2.0 skulle "gå ner som en blyboll". Förslaget till ett handelsavtal som utesluter indiska medborgare från Storbritannien ses vidare som typiskt för kolonial arrogans och dubbla standarder.

I Indien, Mill, Rajs brutalitet och politiken baserad på antaganden om brittisk överlägsenhet är väl minnas och offentligt förkrossad. Politiska beslutsfattare skulle göra det bra att komma ihåg det - och Rajs smärtsamma verkligheter - vid Brexit midnatt.