Lita inte på vilken typ av julgran att köpa, men återanvänd konstgjorda träd och komposta naturliga

Anonim

Miljömedvetna konsumenter frågar mig ofta om ett riktigt julgran eller en artificiell är det mer hållbara valet. Som en trädgårdsodling och skogsforskare vet jag också att denna fråga är en angelägenhet för julgranindustrin, som är försiktig med att förlora marknadsandelar till konstgjorda träd.

Och de har goda skäl: Av de 48, 5 miljoner julgranar som amerikaner köpte år 2017 var 45 procent artificiella, och den andelen växer. Många faktorer kan påverka detta val, men utgångspunkten är att både reella och artificiella julgranar har försumbar miljöpåverkan. Vilket alternativ "vinner" när det gäller kolavtryck beror helt på antaganden om hur lång tid konsumenterna skulle behålla ett konstgjort träd jämfört med hur långt de skulle köra varje år för att köpa ett riktigt träd.

Från plantor till träspånare

Många konsumenter tror att riktiga julgranar skördas från vilda skogsstäder och att denna process bidrar till avskogning. Faktum är att de allra flesta julgranar odlas på gårdar för det uttryckliga syftet.

För att uppskatta den totala effekten av något som ett julgran använder forskare en metod som kallas livscykelbedömning för att utveckla en "vagga till grav" redovisning av ingångar och utgångar som krävs för att producera, använda och avyttra det. För naturliga julgranar täcker detta allt från att plantera plantor för att skörda träden och bortskaffa dem, inklusive användning av utrustning, gödningsmedel och bekämpningsmedel samt vattenförbrukning för bevattning.

Livscykelanalyser uppskattar ofta ett systems koldioxidavtryck. Bränsleanvändningen är den största källan till växthusgasutsläpp i julgranproduktionen. Användning av 1 liter gas eller diesel för att driva en traktor eller lastbil frigör 20 till 22 pounds (9 till 10 kg) koldioxid i atmosfären.

På den positiva sidan absorberar julgranar och lagrar kol från atmosfären som de växer, vilket bidrar till att kompensera utsläpp från verksamheten. Kol representerar cirka 50 procent av träets torrvikt i ett träd vid skörden. Enligt de senaste uppskattningarna, förvarar julgranstubbar cirka 20 pund koldioxid i sin överliggande vävnad och lagrar sannolikt liknande mängder under marken i sina rötter.

Att använda 1 liter bensin producerar emellertid ungefär samma mängd koldioxid, så om en familj kör 10 mil varje väg för att få sitt riktiga träd, har de sannolikt redan kompenserat kolet som sammansatt av trädet. Att köpa ett träd närmare hemmet eller på ett träd mycket längs din dagliga pendling kan minska eller eliminera denna inverkan.

Och naturliga träd har andra effekter. Under 2009 utropade Scientific American specifikt julgranindustrin för greenwashing, eftersom odlarens pressmeddelanden roade upp kolupptagning från julgranplantager medan man ignorerar användningen av bekämpningsmedel och koldioxidutsläpp från planteringshantering, skörd och frakt.

Är syntetiskt bättre?

Konstgjorda träd har en annan uppsättning effekter. Trots att många tror att frakt från fabriker i Kina tar mycket energi, är sjöfarten faktiskt mycket effektiv. Den största energianvändningen i konstgjorda träd är i tillverkning.

Produktion av polyvinylklorid och metaller som används för att skapa konstgjorda träd genererar växthusgasutsläpp och andra föroreningar. Kina arbetar för att minska föroreningar från sin kemiska industri, men det kan leda till att priserna på dessa material och de varor som tillverkas av dem ökar.

För att överväga hållbarhet ur ett bredare perspektiv, stödjer produktion av riktiga julgranar lokalsamhällen och ekonomier i USA, medan inköp av konstgjorda träd huvudsakligen stöder tillverkare i Kina.

Går huvudet till huvudet

Nyligen har American Christmas Tree Association, som representerar artificiella trädtillverkare, beställt en livscykelbedömning som jämför ekta och artificiella julgranar. Analysen ansåg miljöaspekter av hållbarhet, men undersökte inte sociala eller ekonomiska konsekvenser.

Rapporten drog slutsatsen att miljön "break-even" -punkten mellan ett riktigt julgran och ett konstgjort träd var 4, 7 år. Med andra ord skulle konsumenterna behöva hålla konstgjorda träd i fem år för att kompensera miljöpåverkan att köpa ett riktigt träd varje år.

En stor brist på denna analys var att den ignorerade trädrots bidrag - vilket bönderna normalt lämnar i marken efter skörden - till jordlagring. Denna underlåtenhet kan få en signifikant inverkan på jämnvalsanalysen, eftersom ökande organiska organiska ämnen med bara en procent kan sekvestrera 11 600 pund kol per akre.

Återanvänd eller återanvänd ditt träd

Konsumenterna kan inte påverka hur bönder växer sina levande träd eller hur tillverkare producerar artificiella versioner, men de kan kontrollera vad som händer efter julen till de träd de köper. För konstgjorda träd betyder det att de återanvänds så många gånger som möjligt. För naturliga träd betyder det att de återvinns.

Detta är viktigt för att optimera kolavtrycket av ett riktigt träd. Slipande använda julgranar och använda dem för mulch returnerar organiskt material till marken, och kan bidra till att bygga jordkol. Många offentliga arbeten avdelningar i hela USA samlar rutinmässigt och chip används julgranar efter semestern. Om lokal trädåtervinning inte är tillgänglig kan träd flisas och läggas till komposthögar. De kan också placeras i bakgårdar eller dammar för att ge fågel eller fisk livsmiljö.

Däremot om ett använt träd kastas in i en brasa, returneras all dess kolinnehåll direkt till luften som koldioxid. Detta gäller även trädkullar på trädgårdar. Och om använda träd placeras i deponier kommer deras kolinnehåll till sist att återvända till atmosfären som metan på grund av hur material som begravdes i deponier bryts ner. Metan är en växthusgas 21 gånger mer potent än koldioxid över ett sekel, så det här är det mest miljöskadliga sättet att sköta ett begagnat träd.

Alla typer av faktorer påverkar valet om julgranar, från färskt träds doft till familjetraditioner, resplaner och lust att stödja bönder eller köpa lokalt. Oavsett ditt val planerar nyckeln till att lindra miljöansträngning att återanvända eller återvinna ditt träd. Då kan du fokusera på gåvor för att lägga under det.