Känner hjärnan verkligen ingen smärta?

Anonim

Hjärnan har inga nociceptorer - nerverna som upptäcker skador eller hot om skador på vår kropp och signalerar detta till ryggmärgen och hjärnan. Detta har lett till tron ​​att hjärnan inte känner någon smärta. En tro som har gått in i populärkulturen.

I 2001-filmen Hannibal finns en gut-vridningsscen där den eponymous Hannibal Lecter skär ut en del av hjärnan hos en FBI-agent som är helt vaken, trots att han är drog och sitter vid ett matbord.

"Se hjärnan själv känner ingen smärta", berättar Lecter en förskräckt Clarice Starling.

Men om hjärnan inte känner någon smärta, orsakar det huvudvärk?

Även om hjärnan inte har några nociceptorer, gör många av de andra strukturerna i vårt huvud, inklusive blodkärl, muskler och nerver i nacke, ansikte och hårbotten. Huvudvärk orsakas av problem med dessa strukturer.

Olika typer av nociceptorer aktiveras av tryck, skador, extremiteter av temperatur och vissa kemikalier, såsom capsaicin (den aktiva ingrediensen i chili peppers).

"Brainfrysta" eller "huvudvärk i glass" verkar orsakas av plötsliga förändringar i blodflödet i venerna som ligger mellan halsens och hjärnans baksida. Dehydrering orsakar huvudvärk genom att irritera blodkärlen i huvudet och är en orsak till det klibbande huvudet som många upplever efter en natt att dricka. Och vilken tandläkare som helst kan säga att huvudvärk kan indikera att du överdriver din käke, kanske genom att mala tänderna när du sover.

Orsaken till smärta under migrän är fortfarande inte väl förstådd men anses vara aktivering av nociceptorer i meningesen - den cellofanliknande förpackningen som omsluter hjärnan och ryggmärgen. Vad som kan orsaka denna aktivering är dock fortfarande oklart.

Även om hjärnan inte har några nociceptorer, kan huvudvärk fortfarande signalera ett problem med hjärnan. Huvudvärk som är långvariga och inte svarar på droger, eller som är plötsliga och utomordentligt allvarliga, kan vara tecken på ett allvarligt problem med hjärnan, såsom tumör, blödning eller infektion. Även om dessa problem orsakar smärta, är det inte genom att aktivera nociceptorer i själva hjärnan - för att den inte har någon - men eftersom hjärnan sväller och sätter press på andra strukturer i huvudet.

Mer än bara en sensorisk upplevelse

I en grundläggande bemärkelse var Hannibal Lecter fel om hjärnan kände sig ingen smärta. Trots att hjärnan inte har några nociceptorer känner hjärnan all vår smärta. Detta beror på att vår hjärna är det organ som vi tolkar, utvärderar och upplever alla sensoriska signaler från vår kropp.

Forskare skiljer mellan nociception - den nervösa signalen för skador på vår kropp - och smärta, den obehagliga känslomässiga och kognitiva erfarenheten som normalt uppstår när våra nociceptorer aktiveras.

Det betyder att smärta är mer än bara en sensorisk upplevelse, det påverkas av våra tankar, känslor och sociala relationer. Till exempel, hur vi upplever smärta påverkas av våra tankar, som vad vi tror att smärtan kan innebära, och vad vi kommer ihåg av tidigare smärtsamma upplevelser.

Smärta är också en känslomässig upplevelse: personer med depression rapporterar att de upplever mer smärta i det dagliga livet. Och inducera ett lågt humör i annars ökar normala personer värkvärden och sänker toleransen mot smärta.

Det är också en social erfarenhet. I ett experiment tolererade eleverna som ombeddes att hålla hand i smärtfritt kallt vatten så länge som möjligt tolererade smärtan längre om de tyckte att experimenteren var en av sina professorer än om de tyckte att experimenteren var en medstudent. Detta visar att vem som frågar oss om vår smärta är viktig.

De sociala influenserna på smärta visar också fördelarna med att ha stöd från dem som bryr sig om dig. I en annan studie som använde samma ishinkmetod hade människor en större tolerans för den smärtsamma förkylningen när en annan person tyst iakttog experimentet, jämfört med att vara ensam med försökspersonen. Och om "observatören" var en vän av samma kön, hade deltagarna högre tolerans även om vännen inte var faktiskt inne i rummet, men var bara i närheten.

Med tanke på de många influenserna på hur vi upplever smärta är det inte konstigt att finna lättnad från smärta kan vara komplicerat och frustrerande. Den goda nyheten är att varje av dessa influenser också representerar ett sätt att hantera smärta. Att hjälpa människor att ändra sina tankar och känslor om deras smärta är viktiga delar av smärtlindring, liksom att upprätthålla sociala relationer.

University of Bath söker frivilliga att delta i forskning som undersöker kroppsuppfattning i kronisk smärta.