Colette: författare, feminist, performer och #MeToo trail blazer

Anonim

Den franska författaren Colette var likgiltig och till och med fientlig mot den feministiska rörelsen i början av 1900-talet. Men både hennes skrivande och hur hon levde hennes liv representerar en livlig och radikal feminism i linje med dagens #MeToo-anda.

Född på landsbygden Burgundy år 1873, Sidonie Gabrielle Colette (förkortat penna namn kom senare) tillhörde en medelklass men oortodox familj. Upphöjt av en mor som var så skeptisk mot religion som hon var av borgerlig respekt, var hon 20 år när hon gifte sig med Henri Gauthiers-Villars ("Willy"), den 33-årige charmiga men dissoluta författaren son till en familjvän.

Äktenskapet var både ett bra och ett dåligt drag för Colette. Willy introducerade henne till den rika böhmiska kulturen i den parisiska demimonden och lanserade sin karriär genom att insistera (trots hennes motvilja) att hon skriver ner minnen från hennes skoldagar.

Men hans seriella otrohet bekymrade och deprimerade henne. Och som en skrupellös litterär entreprenör sålde Willy glatt sin hustrus semi-autobiografiska "Claudine" romaner under eget namn.

Berättelserna om en spirituell, tomboyish hjältinna blev snabbt en publiceringssensation, med lönsam försäljning av relaterade varor inklusive Claudine-cigaretthållare. Men vinsten var alla Willys.

När hon i början av 30-talet bestämde sig för att lämna äktenskapet, fick hon hitta ett sätt att stödja sig själv. Energetisk och resursfull började hon publicera under eget namn och tog klasser i dans och mime. Hon tränade i gymmet och gick på scenen, blev den enda stora franska författaren (till min vetskap) för att ha skiftande skrivning med dansande semina på scenen över hela Frankrike.

Hon kombinerade sin karriär och skrev både fiktion och non-fiction som satte sig bakom musikhallens scener och gav en röst till de underbetalda kvinnliga artisterna, som ofta såg ut från ett manligt perspektiv i målningar och romaner. Hon började också en passionerad affär med en cross-dressing lesbisk aristokrat, Missy, och skandaliserade nationen genom att dela en passionerad kyss med henne på scenen.

Regissören Wash Westmorelands senaste film om Colette tar oss till denna punkt i sin färgglada karriär. Hon skulle fortsätta skriva som en journalist, romanförfattare, essayist och innovatör i den blandade genren av "autofiction".

Hon skulle sjuksköterska i andra världskriget, gifta sig två gånger, bära en dotter vid 40 års ålder, stärka sin flaggfinansiering genom att öppna en skönhetssalong - och äntligen bli, för fransmännen, "vår stora Colette". Men en skandalskväll var fortfarande knuten till hennes namn, och acceptans av henne som en stor författare var långsam.

Den katolska kyrkan vägrade till och med att ge henne en religiös begravning (även om hon skulle ha kommit överens med kyrkan, för religion bildades inte som en del av hennes passionerade livskärlek.)

Sex och sensualitet

Westmorelands film, med huvudrollen i den brittiska skådespelaren Keira Knightley, skiner en förtjänad spotlight på en viktig feministisk figur. Från Claudine-serien på, Colette ger oss ett oerhört irreverent perspektiv på en patriarkalisk kultur.

Hon vänder blicken på heteroseksuell lust att ge sensuella, detaljerade beskrivningar av manliga kroppar och skriver med lika sensualitet och precision av samma sexlust. Hon skriver rörligt av romantisk kärlek och moderskap, men insisterar, i hennes roman Break of Day, att båda också är perifera till kvinnans liv:

När vi har lämnat dem båda bakom, finner vi att resten är homosexuell och varierad, och att det finns gott om det.

I livet lägger hon kvinnlig vänskapscentrum, som skrivande, ibland för att undergräva den eviga triangeln genom att i första hand fokusera förhållandet mellan en mans fru och sin älskarinna. Hon publicerade ofta i kvinnotidningar, fram till sin död 1954 (Elle serierade hennes slutliga böcker) och skrev komiskt och kaustiskt att försöka göra sin egen, robusta, matälskande kropp som passar in i de krigsmöjligheter som var under krigets år .

I ett mycket offentligt liv, som i hennes fiktion, exemplifierade hon ekonomiskt och socialt oberoende och skamfri sexualitet - vad vi nu skulle kalla "könsvätska". Hon hade en generös optimism som gick mot ängs och förtvivladhetens korn som karaktäriserade så mycket manlig litteratur från 20-talet.

Hon var hela tiden en populär författare. En författare läser för nöje, för sin prosa sensualitet, den torra noten av humor som peppar hennes vältalighet, beröringens lätthet som betyder att hennes allvar är aldrig tung eller självbetydande.

En av Frankrikes största - och absolut mest okonventionella - författare, hon har översatts - ofta briljant - till andra språk. Hennes utseende på biografskärmar borde ge henne ännu fler läsare.

Diana Holmes är författare till:

Middlebrow Matters: Kvinnors läsning och den litterära kanonen i Frankrike sedan Belle Époque.

Liverpool University Press ger finansiering som innehållspartner till The Conversation UK