Klimatmålen låter "outsourcade utsläpp" glida genom sprickorna

Anonim

Bara för att ett land uppfyller målen för utsläppsminskning betyder det inte att det inte är ansvarigt för ökade utsläpp på annat håll.

Det här är inte så konstigt som det låter. Det sätt på vilket nationella mål beräknas innebär att vissa länder effektivt lägger ut sina utsläpp till andra regioner. Om länder som Storbritannien inte inkluderar den globala utsläppseffekten av sin ekonomi, löper de risken att tro att de stavar bort klimatförändringen när de inte är.

Att säkra ett "omfattande regelbaserat avtal" i Paris senare i år är tydligen en av de nya brittiska regeringens tre prioriteringar för energi och klimatförändringar - och det skulle utan tvekan innefatta utsläppsmål. Sådana mål var också en viktig aspekt av den tidigare koalitionsregeringens avsikt att vara "grönaste någonsin". Det åtagit sig att minska utsläppen av växthusgasemissioner med 10% under det första året och att driva Europa för att öka EU: s utsläppsminskningsmål till 30% fram till 2020.

Utsläppen av växthusgaser betraktas vanligtvis när det gäller de utsläppsgränserna inom de nationella gränserna. till exempel av bilar och industrier. Dessa "territoriella utsläpp" utgör grunden för nationella åtaganden och regeringar kan påverka dem genom skatter eller utsläppsbestämmelser.

I Förenade kungariket är den allmänna trenden mot en minskning av dessa territoriella utsläpp, men det är svårt att säga exakt vad som har hänt under de senaste tre åren, eftersom det finns lite fördröjning innan årsstatistik kan rapporteras.

Det är emellertid lärorikt att ta ett bredare perspektiv. Istället för att överväga de utsläpp som sker inom Storbritanniens gränser, kan vi tänka på de utsläpp som lämnas i processen att tillhandahålla de varor och tjänster som medborgarna åtnjuter.

Globala problem behöver globala mål

Detta "konsumtionsbaserade" perspektiv tittar på hela livscykeln för produkter som konsumeras i en nation och avslöjar att stödja brittiska livsstilar faktiskt orsakar utsläpp av betydligt fler växthusgaser än de som emitteras i Förenade kungariket. Detta beror på att Storbritanniens importerade varor i genomsnitt kräver fler växthusgaser som ska släppas under deras produktion än de varor som de exporterar. Medan varor och tjänster importeras, utsläpps "outsourcas" till andra länder.

Det här är viktigt för att utsläppen av växthusgaser har en global inverkan - Storbritannien kommer att påverkas lika mycket med ett ton kol som emitteras i Shanghai som Sheffield. Storbritannien har utvecklat och undertecknat ett antal strategier och mål för att minska utsläppen, i synnerhet klimatförändringslagen, som lagligt förpliktar en minskning med 80% av utsläppen av växthusgaser år 2050. Om inte utsläppen hanteras globalt, kör vi risken att frustrera syftet med dessa strategier genom att flytta lasten från våra stränder till andra.

Titta på utsläpp baserade på konsumtion ger oss också en tydligare bild av vilka varor och tjänster som faktiskt "driver" växthusgasföroreningar. Det är ofta inte processerna som är direkt ansvariga för utsläppen.

Stål, till exempel, kräver massor av utsläpp att tillverka. Men stål är inte en slutprodukt - ingen köper stål helt enkelt för att äga metall. Snarare efterfrågan på legeringen drivs av vår efterfrågan på bilar, vitvaror eller byggnader. Detta gäller också för tjänster; Den vård som vi dra nytta av producerar till exempel minimala utsläpp direkt men bygger på varor och tjänster som resulterar i betydligt större "uppströms" utsläpp. Vi måste tänka på en mer livscykelväg för att vi ska kunna räkna effekten effektivt.

Detta ger oss en möjlighet. Genom att minska konsumtionen av dessa varor och tjänster och genom att göra miljövänliga val kan vi få en mycket större effekt på globala utsläpp.

Detta kan ses tydligt i det första diagrammet ovan; Mellan 2007 och 2009 minskade Storbritanniens konsumtionsutsläpp mycket dramatiskt, än dess territoriella utsläpp vid någon annan tidpunkt. Detta berodde naturligtvis på att lågkonjunkturen minskade importen av varor, men dessa utsläpp förblev på den lägre nivån under 2010 och 2011. Reducerat konsumentförtroende och uppskjutningar i infrastrukturinvesteringar kommer att ha spelat sin roll men möjligheten till lägre konsumtionsbaserade utsläpp har har visat sig och det finns sålunda den tantalizing möjligheten att denna lägre utsläppsnivå kvarstår.

Om så är fallet kan denna lite oavsiktliga effekt visa sig vara den mest betydelsefulla "gröna" prestationen under denna sista regeringstid. Utmaningen kommer att fortsätta detta i samband med en starkare ekonomi.