Kinas klimatutveckling kan ha blivit svagare år 2018, men det verkar vara på rätt väg

Anonim

Trots tydliga tecken på att behovet av att agera på klimatförändringen blir allt brådskande, kommer de globala växthusgasutsläppen att stiga för det andra raka året.

Kina, världens näst största ekonomi och mark noll i den globala insatsen för att bekämpa klimatförändringen, är bland de största drivkrafterna för denna ökning. Redan för 27 procent av de globala koldioxidutsläppen har Kina varit världens ledande emitter i mer än ett decennium. Trots att utsläppen var platt mellan 2013 och 2016 steg de igen 2017 och ökade med cirka 5 procent år 2018.

Medan nya ökningar verkligen ger anledning till oro, grundar jag på min forskning om Kinas klimatpolitik, ser jag skäl för optimism när det gäller vad som kan förväntas med Kinas koldioxidutsläpp.

Förbrukande kol, expanderande ekonomi

Kinas utmaning när det gäller att hantera klimatförändringen är densamma som någonsin. Det är starkt beroende av kol för att driva sin snabbt växande ekonomi.

Fabriken i världen, mer än två tredjedelar av Kinas utsläpp kommer från elproduktion och industri, som omfattar både tillverkning och konstruktion. Dessa sektorer är starka beroende av kol, vilket svarade för cirka 70 procent av Kinas utsläpp 2016.

Idag använder Kina mer kol än resten av världen tillsammans. Vid ett tillfälle konsumeras mer kol inom 400 miles från Peking än i hela USA. Det är förvånansvärt att ökningen från 2018 till stor del kommer från industri och kraftverk.

Bortsett från beroende av kol, drivs Kinas koldioxidutsläpp av hastigheten på den ekonomiska tillväxten. Studier visar ofta att denna tillväxt är den enskilt största faktorn som påverkar Kinas energianvändning.

Och samtidigt som både Kinas sårbarhet mot klimatförändringar och dess föroreningsproblem ger stora incitament för att sänka utsläppen, har Peking ingen avsikt att sakta ner sin ekonomi för att bara skydda miljön. Med en BNP per capita mindre än en tredjedel av amerikanska nivåer och miljoner som fortfarande lever i djup fattigdom, har Kina ett tvingande behov att fortsätta att expandera sin ekonomi.

Det är faktiskt den kinesiska regeringens försök att bibehålla ekonomisk tillväxt som förklarar de senaste två årens uppåtgående tur i energi och utsläpp. Lokala myndigheter, som bygger på skuldfinansiering från centralstimulanspaket, engagerade sig i snabb infrastrukturutveckling. Detta inkluderade byggandet av nya kolanläggningar.

En rapport uppskattar att lokala regeringar utnyttjade ett decentraliserat tillståndssystem för att utveckla 259 gigawatt med ny kolkapacitet - ungefär lika med all kraft som för närvarande genereras av amerikanska kolanläggningar. Fördrivet i ett handelskrig med USA och oroade sig för en långsammare ekonomi kunde Kina engagera sig i mer finanspolitisk stimulans år 2019. Det skulle öka energiförbrukningen - och utsläpp.

Förändringar avoot

Om Kinas ekonomi fortsätter att växa snabbt under överskådlig framtid, finns det något hopp i kriget mot klimatförändringen?

Jag tror att svaret är "ja, men det beror på det." Kinas framgångar med att sänka utsläppen beror främst på hur snabbt det kan ändra sina energi- och ekonomiska strukturer.

Landet strävar redan efter att minska andelen kol och andra fossila bränslen som den förbrukar. Den senaste femårsplanen planerar att minska andelen kol i den totala energiförbrukningen till 58 procent år 2020 från 64 procent år 2015. Så sent som 2010 var det 80 procent. Under samma period försöker Kina öka andelen el som den erhåller från kärn-, sol- och andra förnybara energikällor, inklusive vind, till 20 procent.

Samtidigt reformerar Kina sin ekonomi. Istället för investeringar och tillverkning kommer det att betona konsumtion och tjänster.

Idag är Kina världens största tillverkare av energiintensiva varor som står för cirka 35 procent av världens totala. Produktionen av cement ensam står för över 10 procent av Kinas koldioxidutsläpp, nio gånger mer än Indien.

Tjänster använder mindre energi än tillverkning - Tänk på ett försäkringsbolag jämfört med en stålverk. Så ju mer Kina kan ändra vad som gör sin ekonomi fuktig, desto mindre energi kommer den att konsumera.

Enligt energiforskningens administration kan en amerikansk federal byrå, om Kina snabbt kan byta till en tjänstebaserad ekonomi, minska den mängd energi den använder vid fem fjärdedelars brittiska termiska enheter i 2040, vilket motsvarar ungefär lika mycket som Spanien förbrukar årligen.

Inom räckhåll

Lyckligtvis för alla på jorden, säger de flesta forskare att Kina kan slå dessa mål.

Kina har till exempel gjort stora framsteg som minskar energinivået i sin ekonomi, definierat som mängden energi som förbrukas per BNP-enhet. Kina överträffade sitt officiella mål och sänkte sin energiintensitet med mer än 55 procent mellan 1990 och 2015.

Trots den nuvarande utsläppstillväxten säger FN: s miljöprogram att Kina fortfarande är en av de få stora ekonomierna "på rätt spår" för att uppfylla sina mål i Paris för att minska koldioxidutsläppen.

Kinas starka rekord beror till stor del på en kombination av aggressiva utgifter och en djärv blandning av klimat, energieffektivitet och ekonomisk politik. Kina har genomfört mer än 100 klimatförändringspolitiska åtgärder i samband med att sänka sin energianvändning och utsläpp, uppskattar Tufts Universitys Fletcher School scholar Kelly Sims Gallagher.

Kort sagt, trots de senaste fluktuationerna, är jag fortfarande optimistisk att Kina fortfarande är på väg mot uppfyllandet av Paris-målet att minska koldioxidutsläppen före 2030 och utvinna 20 procent av sin energi från andra källor än olja, gas och kol.

Trots de senaste nackdelarna är det mest sannolika scenariot att Kinas utsläpp kommer att stiga före 2030. Hur snabbt de kan minska efter 2030 är ännu inte klart.

Detta säger inte att Kina gör allt för att bekämpa klimatförändringen.

Liksom USA och alla andra länder måste Kina göra sin klimatpolitik mer ambitiös om världen ska hålla global uppvärmning långt under 2 grader Celsius, vilket paris-klimatavtalet är avsett att göra. Till exempel kommer de globala utsläppen att bli lägre på sikt om Kina avvecklar sina fossila bränslesubventioner och slutar bygga kolkraftverk i andra länder.

Men med tanke på sin ekonomiska tillväxt är Kinas prestationer hittills anmärkningsvärda. Som centrum för amerikanska framsteg, en tanktank, fann, om lagstiftningstrender fortsätter, år 2020 skulle inga amerikanska kolanläggningar uppfylla Kinas koldioxidutsläpp.

Det är en bra påminnelse att hela världen, och inte bara Kina, behöver göra mer om vi ska bli räddade från klimatförändringarnas värsta konsekvenser.