Kina förbjuder utländskt avfall - men vad kommer det att hända med världens återvinning?

Anonim

Den dominerande ställning som Kina innehar i global tillverkning innebär att Kina i många år också varit den största globala importören av många typer av återvinningsbara material. Förra året importerade kinesiska tillverkare 7, 3 miljoner ton avfallsprodukter från industriländerna, däribland Storbritannien, EU, USA och Japan.

I juli 2017 meddelade Kina dock stora förändringar i kvalitetskontrollen på importerade material och meddelade Världshandelsorganisationen att det kommer att förbjuda import av 24 kategorier av återvinningsbara och fasta avfall vid årets slut. Denna kampanj mot yang laji eller "utländsk skräp" gäller plast, textilier och blandat papper och kommer att leda till att Kina tar mycket mindre material eftersom det ersätter importerat material med återvunnet material som samlas in på sin egen hemmamarknad, från den växande mellanklassen och Västerländska influenser konsumenter.

Effekterna av detta kommer att vara långtgående. Kina är den dominerande marknaden för återvunnen plast. Det finns bekymmer att mycket av det avfall som Kina för närvarande importerar, särskilt material av lägre kvalitet, kommer att ha ingen annanstans att gå.

Detta gäller även för andra länder, inklusive EU27, där 87% av den insamlade återvunna plasten exporterades direkt eller indirekt (via Hong Kong) till Kina. Japan och USA är också beroende av Kina för att köpa sin återvunnet plast. Förra året exporterade USA 1, 42 miljoner ton skrotplast, värt uppskattningsvis 495 miljoner dollar till Kina.

Plastproblem

Så vad händer med plasten som dessa länder samlar in genom hushållsåtervinningssystem när kineserna vägrar att acceptera det? Vad är alternativen?

Plast som samlas in för återvinning kan gå till energiåtervinning (förbränning). De är trots allt ett fossilt bränslebaserat material och brinner mycket bra - så att de kan generera el och förbättra energiförsörjningen.

De kan också gå till deponi (inte idealisk) - föreställ dig pressrubrikerna. Alternativt kan material lagras tills nya marknader hittas. Detta medför också problem, men det har varit hundratals bränder på platser där återvinningsbara material lagras.

Tid att ändra vårt förhållande med plast?

Medan det är ett tillförlitligt material, tar många former från klibbfilm (surroundlindning) till flexibel förpackning till styva material som används i elektroniska produkter, problemen med plast, framför allt kull och havplast, får ökad uppmärksamhet.

En väg framåt kan vara att begränsa sina funktioner. Många engångsprodukter är gjorda av plast. Några av dem är avsedda för hygienändamål, till exempel blodpåsar och andra medicinska föremål - men många andra är till nytta för bekvämlighet.

Titta på konsumentsidan av saker finns det sätt att skära tillbaka på plast. Att begränsa användningen av plastpåsar genom finansiella incitament är ett initiativ som har visat resultat och medfört förändringar i konsumentbeteendet. I Frankrike är vissa engångsartiklar av plast förbjudna och i Storbritannien har ledande pubkedjor Wetherspoons förbjudna engångsprodukter, enanvändsplastdrycker.

Insättnings- och returprogram för plastflaskor (och dryckburkar) kan också stimulera beteendet. Mikropärlor, som ofta används i kosmetika som exfoliants, är nu ett mål eftersom skadorna de gör blir alltmer uppenbara och Storbritanniens regering har meddelat planer på att förbjuda användningen av vissa produkter.

Detta följer liknande åtgärder som USA och Kanada meddelade, med flera EU-länder, Sydkorea och Nya Zeeland planerar också att genomföra förbud.

Många lokala myndigheter samlar in återvinning som samlas ihop. Men en stor bieffekt av denna typ av samling är att det är bekvämt för hushållaren att det finns höga föroreningar som leder till minskad materialkvalitet. Det innebär att det antingen säljs till lägre priser till en begränsad marknad, måste upparbetas genom sorteringsanläggningar, eller kommer att förbrännas eller deponeras. Men ändringar i återvinningssamlingar och upparbetning för att förbättra materialkvaliteten kan vara dyra.

Alternativt kan återvunnen plast användas för att ge kemikalier till den petrokemiska sektorn, bränslen till transport- och luftfartssektorerna, livsmedelsförpackningar och många andra tillämpningar.

Problemen vi står inför är orsakade av Kinas globala dominans inom tillverkningen och hur många länder har åberopat en marknad för att lösa sina avfall och återvinningsproblem. Den nuvarande situationen ger oss möjlighet att hitta nya lösningar på vårt avfallsproblem, öka andelen återvunnet plast i våra egna produkter, förbättra kvaliteten på återvunnet material och använda återvunnet material på nya sätt.