Blå himmel över Pluto och ett lakeside hem på Mars

Anonim

Solsystemet utanför jorden är ofta avbildat som en mörk, fientlig och karg plats där du absolut inte vill strandsatta. Men de senaste resultaten från ett par otrygga upptäcktsresande har återigen förskräckt planetariska forskares förväntningar. De avslöjar blå himmel över Pluto och en gammal, lugn sjö på Mars som kunde ha stött på livet.

Den här gången förra året var vår bästa bild av Pluto en grå, ojämn ojämn blob utan återlösande egenskaper. Vilken skillnad som en 15 minuters fly-by gör.

Sedan New Horizons uppdrag började återställa data i juli, har vi sett fantastiska landskap, inklusive en stor och jämn isig slätt gränsad av jumbled isblock och sten, liksom mönstrad mark som har beskrivits som en textur som en snakeskin.

Vi har sett krusningar och åsar, saker som ser ut som mosaik av isplattor och saker som ser ut som floddalar. Och nu har vi lärt oss att dessa funktioner alla ligger under en blå himmel. Påminner det dig om någon annanstans? Vi är också inslagna i en tunnblå päls. Färgen på vår himmel och Pluto är orsakad av samma mekanism - ljusets spridning av små partiklar i atmosfären, där huvudbeståndsdelen är kväve.

Men där slutar likheterna. För en början är jordens atmosfär cirka 100 000 gånger så tät som Plutos, och dess näst högsta komponent är syre. På Pluto är kväve åtföljd av metan, och det är troligt att partiklarna som sprider ljuset är en grupp molekyler som kallas tholiner. Dessa bildas när ultraviolett strålning (från solen) bryter upp molekyler (som kväve och metan), som sedan reagerar tillsammans och producerar mer komplexa molekyler.

Vad som är väldigt intressant om tholins (som också är närvarande i Saturnus jätte-planet Titan) är att de kan fortsätta reagera med nybrutna molekyler, som växer större och större. De kan bli belagda med is, och sedan falla som snö eller hagel på Plutos yta. Nu är Pluto alltför kallt för mycket mer att hända med dessa molekyler - men i en varmare miljö, säger att man tar en planet slumpmässigt, jorden för omkring 4, 5 miljarder år sedan, kanske de kunde vara det organiska fröet som så småningom ledde till biologi ? Tyvärr är Pluto inte den bästa kandidaten för det extra markbundna livet. Den platsen hör till Mars.

Livsvänliga sjöar på Mars

Det leder mig till sjön - eller åtminstone de stenar och sediment som lämnades när en sjö avdunstades bort. Vi hörde bara förra veckan att observationer av jungfrur på Mars innebar att flytande vatten fortfarande kan vara närvarande. Denna vecka, i en mycket detaljerad artikel i tidskriften Science, beskriver NASA-forskare Gale-kraterens geologi, som utforskas av nyfikenhetens rover.

Här var vatten närvarande för 3 och en halv miljarder år sedan och bildade en sjö i en slagkrater. Kraterfälgarna eroderades av en kombination av vind och floder, som bar sedimentet i krateren, byggde gradvis upp för att fylla det helt. Sedimenten draperade över den centrala delen av kratern, för att bilda berget Mount Sharp.

Sjön var antagligen episodisk, växande och krympande med klimatförändringar. Några av sedimenten är mer som de som skulle vara karakteristiska för ett delta, inspelningstider när sjön torkade upp, vilket visade att flodföremålen fanns ut över en utsatt yta, snarare än att sätta sig i djupare vatten. Det som är mest intressant om resultaten (liksom de fantastiska bilderna av sedimentära stenar) är att det inte finns tecken på ett kallt klimat.

Det finns inga tecken på glaciation. Inga frostkilor (djupa sprickor som produceras under frysnings- / töppepisoder) eller glacial droppstenar (stenar som transporteras av en glaciär, faller sedan som glaciär - eller isberg - går över sjön). Allt som finns är 75 meter bergarter som utgör deponering av sediment i en stor mängd stående vatten - vatten som måste ha varit närvarande i hundratusentals, om inte miljontals år. Så vad hände på Mars under denna period?

Författarna påpekar att Mars axiell lutning var högre än den är för närvarande. Därefter lutades det mer mot solen, vilket resulterade i större svängningar i temperaturen mellan årstiderna. Hur tjock var stämningen? Fanns det en större volym flyktiga ämnen, som framställdes av ökad vulkanaktivitet, vilket bidrog till ett varmare klimat?

Slutsatsen i artikeln sammanfattar hur dessa resultat fortsätter att behålla Mars som den "heta" favorit för utomjordiskt liv: "Våra resultat visar att vatten sammanslagna där, i ytor och underlagsreservoarer, för en geologisk och kanske biologiskt relevant tidsperiod. ”

Om vi ​​länkar den här meningen med observationen att vatten fortfarande finns kvar i underjordiska saltleder - kanske är Mars kanske inte så död - och Martian skulle kanske behöva slåss mot potatisväxter och allt annat.