Astronomer har hittat sitt paradis, och det är den kallaste och mest avlägsna punkten i Antarktis

Anonim

Antarktis. Namnet framkallar bilder av bittra ytterligheter, en miljö som inte är mänsklig. Stories of polar explorers kämpar med vädret och förgås på väg tillbaka till säkerhet. Varför skulle astronomer välja att åka dit?

För att få den bästa utsikten över rymden är själva rummet det bästa stället att vara. Här på jorden kan man undkomma greppet om vår lust för luminescens och leta efter ett avlägset hörn av världen där nätterna fortfarande är svarta förutom de avlägsna stjärnorna. Eller man kan klättra upp i ett berg, för att lämna under mycket av den luftiga luften som försvinner bilder av rymden och speciellt fuktig luft som helt och hållet blockerar vår syn på rymden.

Här kan du hitta de mest kraftfulla teleskopen, på toppen av bergen, öarna i öknen eller havet. Chile. Hawaii. Men Antarktis? Säkerligen inte?

Faktum är att kontinenten är idealisk. Och en av sina kallaste och mest avlägsna platser av allt, en otrevlig plats med namnet "Ridge A" som ligger nära höga punkten på en stor polär öken, kan bara vara det bästa stället på jorden för att se ut i rymden.

Området har exceptionellt klart himmel. Medan "Roaring Forties" är mardrömmarna av världsomspännande sjömän, och Furious Fifties och Screaming Sixties högt tillkännager en punkt utan återvändo, är Sydpolen i själva verket en överväldigande lugn plats. Den högsta inspelade vindhastigheten är bara 58mph, knappt en gale.

Vädersystem - en eufemism som vanligtvis är reserverad för fula stormar - drivs av relativt varm luft och jordens rotation. Den stora isen som täcker Antarktis-kontinenten innebär att Sydpolen ligger långt från några varma havsvatten. Och om du står stilla vid södra polen skulle du rotera runt din egen ryggrad, och det tar dig 24 timmar att göra det. Knappt en vild virvelvind.

Antarktis är naturligtvis kallt. Hur kallt? Den lägsta temperaturen som någonsin registrerades på jorden upplevdes nära Sydpolen: -89, 2 ℃. Detta är resultatet av den totala frånvaron av solljus i nästan sex månader i rad. Medan sådana förhållanden medför stora risker för människor och smörjmedlen som används för att hålla mekaniska delar i funktion, har de också en stor fördel för astronomer: fukt fryser.

Vattendamp är den huvudsakliga växthusgasen i jordens atmosfär, och den avlägsnas nästan helt vid sådana långvariga, överlägset låga temperaturer. Detta rensar upp luften, vilket gör det mer transparent - speciellt för infrarött ljus. De kalla förhållandena högre upp i atmosfären leder till en uttömning av ozonmolekyler, vilket blockerar ultraviolett ljus. Resultatet är att antarktisskidorna också är mer transparenta för ultraviolett ljus. För astronomer som jag är Sydpolen redan halvvägs till rymden.

Varför Ridge A slår söderpolen

Du kan klättra upp ett högt berg i Himalaya eller Andesna, och lämna hälften av luften under dig. Men lufttrycket sjunker också, vilket gör bostadslivet över 6 km höjd omöjligt. De låga temperaturerna på Antarktis och dess allmänna platta - om förhöjda - utsträckning orsakar att atmosfären sjunker och bildar en tung filt nära ytan som har ett högre tryck än vad som kan förväntas vid bergstopparna i den höjden någon annanstans. Det är således mer uthärdligt för människor, åtminstone i det avseendet.

Den låga luftfuktigheten ger emellertid problem både för människor och elektronik, inte minst i form av elektriska stötar. Sådan kollapsad atmosfär gör det också mycket lättare att klättra ovanför den. Topping på drygt 4000m är Ridge A bara 8 grader från Sydpolen, som ligger vid 2800m höjd. Det kombinerar sålunda alla fördelar med kall, tunn och lugn luft och månader med ton-svart himmel.

Efter att en serie experimentella teleskop har installerats vid andra polarstationer, har astronomer nu satt ögonen på Ridge A. Webbplatsen är en utmärkt bas för "traditionella" teleskop som arbetar vid optiska och intilliggande ultravioletta och infraröda frekvenser, och även för teleskop arbetar med högsta radiofrekvenser. Men möjligheten att stirra på samma plats i slutet av månader erbjuder också unika möjligheter att se längre ut i rymden än någonsin tidigare.

Medan förhållandena inte är för svaga, lindrar det lugna väder och den lätta terrängen i Ridge A några av de byggproblem och operativa utmaningar man möter på brantare berg - och säkert de som skulle möta i rymden. Detta gör webbplatsen relativt tillgänglig - åtminstone i luften.

Och medan det blir stadigt billigare att gå in i rymden, kommer det aldrig att slå ekonomin att stanna på jorden. Det är bara en fråga om tid tills en multinationell forskningsorganisation, ett universitetskonsortium eller en välgören välgörare biter kula och dekret som ett av de mest kraftfulla teleskopen på planeten ska byggas på Ridge A, för att rymma ner till Jord.